Playoffs 2021

NBA Playoffs 2021: Deandre Ayton y una serie consagratoria que potencia a Phoenix Suns y espanta sus fantasmas del pasado

Cuando te toca ser el #1 de un Draft (2018) que vio salir detrás tuyo a Luka Doncic y Trae Young, por dar algunos nombres, las expectativas pueden ser una carga enorme. Y si las cosas no salen bien, tanto individual como colectivamente, el peso puede ser aún mayor. Deandre Ayton entró a esta temporada con un claro diagnóstico: los números no eran problema para él, pero el impacto para ser parte de una estructura ganadora había sido escaso (o nulo). Es más, si Phoenix Suns pretendía dar un paso al frente en el curso, necesitaba que su pivote fuera el que muchos pensaban. Y sí, no será una estrella, pero el bahameño está siendo una estrella en el rol que le toca y que necesitan los suyos: un obrero al servicio del equipo que complementa a la perfección a los pilares, Devin Booker y Chris Paul. Por algo, entonces, es que los de Monty Williams se encuentran a una victoria de las Finales del Oeste.

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Sí, la excelencia de CP3, la voracidad de killer de Booker o la solidez colectiva están acompañadas de una versión genial de Ayton. Y la serie que está jugando frente a Denver Nuggets está siendo consagratoria para su contexto. Sí, falta la estocada final, pero el 3-0 parcial ante los de Colorado tras el dominante 116-102 del viernes tiene su nombre por todos lados a la hora de explicar el desarrollo. Y es que el pivote dio el tan esperado paso al frente, espantando los fantasmas del pasado y siendo decisivo, sobre todo para contener el impacto del MVP Nikola Jokic. Tuvo una de las tareas más difíciles de todas y está saliendo como ganador.

Falta de consistencia y agresividad, desconcentraciones, escasa determinación... Esas son algunas de las cuestiones que acompañaron a Ayton al entrar a esta 2020-2021. La Fase Regular sirvió para borrar algunas, porque poco a poco se fue transformando en un jugador determinante como ancla defensiva en el corazón de la pintura. Y así como él se potenció de un entorno cláramente mejor que el del pasado, ese entorno se potenció por su respuesta ante el desafío. Así fue que la confianza creció para llegar preparado para superar la prueba definitiva en esta postemporada.

"No me alcanzan las palabras que puedo decir para describir lo que hace por este equipo. Hace todas las cosas que no salen en la estadística. No tiene ningún tipo de egoísmo y le debemos un montón. Está demostrando lo que es. Le pedimos muchísimo y hace más que eso", destacó Chris Paul sobre el bahameño, quien sumó su tercer doble-doble de la serie en el J3 (10 puntos, 15 rebotes y 2 asistencias). Esa frase es toda una definición por lo que representa el base, su experiencia y conocimiento. Y más allá de que lógicamente ponderará el trabajo de un compañero, en este caso es una descripción precisa de lo que está pasando sobre el campo.

La defensa sobre Nikola Jokic

En la previa de la serie, una de las claves pasaba por ver cuánto podría llegar a sufrir Ayton ante el MVP. Tres partidos después, la narrativa pasa por lo bien que lo está conteniendo. Es más, por momentos lo supera con autoridad y claridad. El trabajo defensivo del ex Arizona es realmente impresionante por su disciplina, constancia, agresividad y determinación. "Es increíble lo que está haciendo sobre Jokic. Por algo es el MVP, y a DA sólo le pedimos que le complique las cosas. Pero su atención a los detalles, la manera en que defiende... Es tremendo", remarcó CP3. Los números del emparejamiento individual en la serie son elocuentes:

  • Jokic defendido por Ayton: 40 puntos totales, 18-46 campo (39,1%), 2-10 triples (20%), 12 asistencias y 4 pérdidas en 96,7 posesiones parciales.

Para tener una referencia del dato: durante la Fase Regular, 14 jugadores tomaron individualmente al serbio durante más de 50 posesiones parciales. Entre ellos, nombres como Rudy Gobert (Mejor Jugador Defensivo del curso), Clint Capela, Myles Turner, Steven Adams... Ante todos ellos, The Joker tomó al menos 17 lanzamientos de campo. Frente a 10 anotó más del 50% de esos disparos (contra Gobert, por ejemplo, tuvo un 65,5% de acierto). Contra sólo uno estuvo por debajo del 40%. ¿Quién? Sí, Ayton, quien lo dejó en 38,2% (en 34 intentos).

Sobran ejemplos de buenas acciones suyas sobre Jokic a lo largo de estos tres partidos. E incluso cuando el serbio anota, tiene que trabajar muchísimo.

Cuando vamos a la estadística avanzada de la eliminatoria, el registro sostiene lo visual:

  • Nikola Jokic con Ayton en cancha (98 minutos): 101,5 rating ofensivo, 123,6 rating defensivo (-22,1 rating neto)
  • Nikola Jokic con Ayton afuera (8 minutos): 118,8 rating ofensivo, 80 rating defensivo (+38,8 rating neto)

Y la realidad es que esto de Jokic es la continuidad de lo que hemos visto en la Primera Ronda ante Los Angeles Lakers: el bahameño es el segundo jugador que más tiros defendidos por partido promedia (17,7) en la postemporada, sólo por detrás de Rudy Gobert (21,6). ¿La diferencia? Ayton permite un 39% de campo a sus rivales cuando defiende sus lanzamientos, bajando sus registros en un impresionante 10,4% (contra el francés, en cambio, los rivales mejoran en un leve 0,5%). 27 jugadores registran una media de 13 tiros defendidos por encuentro, y nadie baja el porcentaje de acierto como lo hace Ayton, quien ha dado un paso al frente significativo en relación a la Fase Regular, donde bajaba el registro de sus rivales en 2,1%.

Su trabajo como obrero

"Esos lanzamientos que tomo en los finales del partido no pasarían de no ser por él", describía Paul cuando elogiaba a Ayton, poniendo sobre la mesa su trabajo invisible para la estadística básica, pero no por ello desapercibido. De hecho, los datos avanzados nos permiten ponerlo en dimensión.

En lo que llevamos de los Playoffs, Ayton es el segundo jugador con más cantidad de asistencias de pantallas (screen assists), con un total de 50 que han generado 105 puntos. Sólo Rudy Gobert, todo un especialista, está por delante suyo (52 para 129 puntos). Sí, como dijo CP3, esos tiros marca registrada del último cuarto que fueron dagas para los Nuggets tienen también el sello del bahameño por sus cortinas para liberarlo.

Las hustle stats de NBA Stats también nos muestran que es el segundo jugador con más tiros totales defendidos (128, de los cuales 37 son triples), y el segundo con más balones sueltos recuperados (8). Apenas detalles que ilustran como todos aquellos malos hábitos del pasado han quedado justo ahí, en el tiempo, al momento en que comenzaron estos Playoffs.

Tan bueno es el trabajo silencioso de Ayton que, incluso, su labor ofensiva está quedando a un costado. Pero cómo no destacar esos 15,6 puntos con un sensacional 72,9% de acierto en 9,4 tiros de campo en estos Playoffs, un registro que, por volumen, sólo queda por detrás de Rudy Gobert y su 73,2% en 8,0 intentos. El bahameño se transformó en un finalizador de absoluta elite en esta postemporada que está siendo consagratoria desde lo individual y determinante para elevar el techo de estos Suns que no paran de ilusionarse.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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