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Finales NBA 2019: Masai Ujiri, el gran ganador

Masai Ujiri
Masai Ujiri celebró el título de los Raptors GettyImages

Después de la mejor temporada de su historia, con 59 triunfos y 23 derrotas, la ilusión de Toronto Raptors volvió a encontrarse con su verdugo permanente: LeBron James barrió a los canadienses y los dejó afuera en la postemporada por tercer año consecutivo . Los Raptors habían sido protagonistas bajo las órdenes de Dwane Casey y con DeMar DeRozan como principal estrella pero la fórmula no era suficiente para ir más allá de una gran campaña en la temporada regular. Para Masai Ujiri, Presidente de Operaciones de la franquicia, no era suficiente. Un año después, los Raptors vencieron por 4-2 a Golden State Warriors y se adueñaron de su primer anillo.

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Su primera decisión, polémica, fue despedir a Casey , galardonado con el premio al mejor entrenador de la temporada. Casey, quien un mes después firmó su vínculo con Detroit Pistons, había sido el arquitecto del equipo que construy´la mejor campaña de su historia.

"Es un ser humano increíble. Estoy fue una de las cosas más difíciles que tuve que hacer en mi vida. Fui con Bobby Webster (GM) a hablar con él y no he encontrado a nadie con más clase en toda mi vida. Honestamente puedo decir que no se si trabajaré con una persona mejor que él. No hubo nada en particular, nada que Casey hiciera mal, pero era momento de que esto sucediera" , anunció Ujiri en aquella oportunidad. Nick Nurse , asistente durante cinco años entre 2013 y 2018 pero sin experiencia como coach principal, fue el elegido para heredar el trono.

Pero si la decisión de desprenderse de Casey fue polémica, Ujiri correría aún más riesgos al transferir al máximo referente de la franquicia. DeMar DeRozan fue elegido con la novena selección del Draft 2009 por los Raptors y durante nueve temporadas fue el líder de una franquicia que supo hacer grandes campañas durante la temporada regular. Ídolo y principal emblema de los canadienses, amado por los fanáticos, Canadá era su lugar en el mundo. Sin embargo, de forma absolutamente inesperada, fue transferido el último 18 de julio a San Antonio Spurs junto a Jakob Poeltl a cambio de Kawhi Leonard y Danny Green .

Ujiri decidió desprenderse del corazón de los Raptors a cambio de un Leonard que apenas había jugado un puñado de partidos durante la temporada 2017-18, que se marchaba de San Antonio tras una polémica enigmática con una de las mejores franquicias de los últimos años y con un contrato de apenas un año más allá de su opción de jugador para 2019-20. Ujiri entregó al emblema de su franquicia e incluso originó el enojo de hinchas e integrantes del plantel para conseguir a un Kawhi de desconocido estado de salud y a un año de convertirse en agente libre.

"En estos momentos ya no tiene sentido. Él tomó su decisión e hizo el traspaso. Fue su elección. Todo lo que puedo hacer es jugar. Todo sucede por una razón y así es como tienes que verlo. La únicas veces que te preguntas por qué es ante una enfermedad o un fallecimiento. Para mí, se trata de ganar campeonatos. Y si esta es la situación que me ayuda a ganar uno, entonces estoy feliz de estar aquí" , reflexionó Kyle Lowry , amigo de DeRozan, tras concretarse el trade.

Pero Ujiri justificó su decisión como cuando decidió despedir a Casey: era el momento para hacerlo en busca de un salto de calidad para ir más allá en la postemporada, para romper el techo que habían alcanzado bajo la ejecución de DeRozan y las órdenes de Casey.

El tiempo finalmente le dio la razón : Nick Nurse sostuvo a Toronto como el segundo mejor equipo del Este y se mostró como un gran entrenador con sus ajustes durante los actuales playoffs. Kawhi Leonard, decisivo en el séptimo juego frente a Philadelphia 76ers y determinante en la serie frente a Milwaukee Bucks, recuperó su nivel de MVP y llevó a los Raptors a la tierra prometida: los canadienses conquistaron su primer anillo de la NBA. The Klaw recibió su segundo premio al jugador más valioso de las finales.

Con el anillo en el bolsillo, el futuro de Ujiri es una incógnita. Según reportó Adrian Wojnarowski, Washington Wizards intentará tentarlo para que asuma como GM. El hombre que arriesgó todo, hasta su propio prestigio, puede dormir tranquilo con el anillo de campeón en el bolsillo.

La construcción del campeón

Consagrado campeón, Toronto quedó inmortalizado como un equipo histórico por ser el primero sin tener ni un solo jugador que haya sido seleccionado entre los 10 primeros de su respectivo Draft . La construcción del equipo es obra de Masai Ujiri, el genio detrás del conjunto que pudo destronar a los Golden State Warriors de Steve Kerr. ¿Cómo se formaron estos Raptors campeones?

  • Kawhi Leonard: el movimiento que cambió todo para Toronto. Tras siete campañas en San Antonio Spurs, fue transferido después de protagonizar una polémica que se extendió durante casi toda la campaña 2017-18. Masai Ujiri se lanzó a una arriesgada apuesta que terminó en un título de NBA, el primero de la franquicia. The Klaw se consolidó como el mejor jugador del año en unas Finales en las que brilló como líder de los canadienses. Independientemente de si sigue o no, su traspaso será recordado como uno de los mejores de la historia.
  • Kyle Lowry: llegó a Toronto en la previa de 2012-13 a cambio de Gary Forbes y un primer pick de 2013, con el que más tarde fue seleccionado Steven Adams por Oklahoma City Thunder. En la franquicia desde antes de la llegada de Ujiri, Lowry se convirtió en una institución en la franquicia. El experimentado base superó la partida de su amigo DeRozan y, en un rol como playmaker, marcó el tiempo de su franquicia durante la postemporada.
  • Marc Gasol: fue transferido a mitad de temporada, sobre el deadline, desde Memphis Grizzlies a cambio de C.J. Miles, Jonas Valanciunas, Delon Wright y un pick de segunda ronda de 2024. El movimiento parecía arriesgado, por la edad de Gasol y por las piezas que Toronto entregó a cambio, pero finalmente el español fue determinante en la consagración de los Raptors. Otro pleno de Ujiri.
  • Danny Green: traspasado el 18 de julio de 2018 a Toronto Raptors desde San Antonio Spurs junto a Kawhi Leonard a cambio de DeMar DeRozan, Jakob Poeltl y la primera ronda de 2019. La tensa situación de Kawhi con los Spurs se resolvió con un trade que involucró a Green para equilibrar salarios. 3&D clásico, también fue determinante en la estructura de Nick Nurse.
  • Serge Ibaka: revolucionario desde el banco de suplentes, otro nombre propio que tuvo su impacto en la serie, especialmente en unas Finales en donde elevó sustancialmente su nivel. Llegó a Toronto en 2017 desde Orlando Magic a cambio de Terrence Ross y una primera ronda de 2017. Concluida la temporada, firmó un contrato de 3 años y 64 millones de dólares con los Raptors. (25º)
  • Pascal Siakam: la gran revelación de la campaña de los Raptors, uno de los principales candidatos a ganar el premio al jugador de mayor progreso de la temporada. Elegido en la 27º posición del Draft 2016, el camerunés elevó su potencial y se convirtió en la segunda fuerza anotadora de su equipo durante la temporada regular e incluso en la postemporada. Si los Raptors ganaron el anillo, en gran parte se lo deben a Siakam.
  • Fred VanVleet: la gema oculta de los Raptors. VanVleet ni siquiera fue drafteado y sin embargo se convirtió en un factor trascendental. En playoffs, encauzó su rendimiento a partir de la serie frente a Milwaukee Bucks y frente a Golden State Warriors se lució tanto en ataque como, y especialmente, en defensa.
  • Norman Powell: llegó a Toronto con la 46º selección del Draft 2015. Cuatro temporadas después, se convirtió en una pieza consistente de la rotación y tuvo una gran serie frente a Milwaukee Bucks. En las Finales no fue tan influyente pero sumó minutos frente a los Warriors.

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