Washington Wizards

Jaime Echenique, desde Barranquilla hasta Washington Wizards: "No siento presión por ser el primer colombiano en la NBA"

Jaime Echenique está atravesando un gran momento. "Estoy disfrutando esto al máximo, esto es una experiencia que gracias a Dios vino en un momento de mi vida donde no lo esperaba", le cuenta a la prensa, pero antes de que lo diga ya se puede adivinar eso por el semblante que lleva en su cara mientras realiza una conferencia de prensa desde las instalaciones de Washington Wizards, donde la franquicia capitalina de la NBA está realizando su training camp.

Mientras que para muchos de los jugadores de la liga el training camp se trata de un período de tiempo utilizable para acondicionarse físicamente y conocerse con los compañeros nuevos, para Echenique la pretemporada puede ser algo crucial en su trayectoria como basquetbolista: se está jugando tener un lugar en el plantel de los Wizards que comenzará la temporada 2021-2022 de la liga. En este momento hay 20 jugadores en el plantel: 14 con contrato garantizado y además Daniel Gafford, que no se espera que sea cortado. Entre los 5 restantes se juegan los dos lugares para jugadores con contrato de dos vías: uno en este momento lo tiene el base Cassius Winston, drafteado en 2020, y el otro quedaría en disputa entre Echenique, Jordan Goodwin, Jordan Schakel y Jay Huff, cuatro rookies.

El pivote nacido en Barranquilla, Colombia, está cerca y lejos de la NBA al mismo tiempo: en las próximas dos semanas disputará partidos amistosos con los Wizards (el martes debutarán ante Houston Rockets) y allí terminará de definirse todo para saber si será el primer jugador de su país en debutar en la liga de forma oficial, pero hacer historia para el básquetbol cafetero no lo desespera.

"No siento presión. El título de ser el primero, el segundo o el tercero no me interesa, yo estoy aquí por mí, por mi familia y por las cosas que siempre he luchado, eso es lo primordial más que un título, si se dan las cosas se dan. Lo importante no es ser el primero, es saber llevar las cosas de la mejor manera", afirmó Jaime ante la prensa.

El jugador que pasó la 2020-2021 con el Acunsa GBC de la liga de España parece lleno de determinación para cumplir su meta personal de triunfar: "Lo que más me interesa a mí y creo que a muchas personas, es lo que está pasando hoy en día. Creo y confío plenamente en que todos los seres humanos tenemos un plan A y un plan B. A veces el plan A se torna muy difícil y empezamos a ver el plan B como opción. Ha pasado, hay situaciones que no son fáciles para ninguno, llevan mucho sacrificio y a veces te hacen dudar de tus capacidades. Pero me aferro cada día al plan A. Plan A, plan A. Lo que venga después ya lo acogeré pero confío en que las cosas van a salir. Así me aferro porque cuando nos distraemos del plan A comenzamos a enfocarnos en el plan B demasiado y comenzamos a perder ilusión de nuestras metas, de nuestro sacrificio porque a veces las situaciones se tornan muy duras y a veces solamente pensamos que nunca van a mejorar. Es ahí cuando se hace la diferencia entre los jugadores exitosos y los no tan exitosos, ¿qué tanto quieres sacrificarte? ¿Qué tanto dolor quieres sentir para llegar a ese objetivo?"

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Hace unos días, Thomas Bryant, uno de los jugadores más reconocidos del equipo de Washington, valoró a Jaime por lo que le da al grupo más allá de la cancha. La energía del barranquillero se nota y él cree que se contagia: "Yo vengo todos los días con la mejor actitud. La gente de Wichita State me conoce, siempre vengo con una sonrisa en la cara, se me puede estar cayendo el mundo encima pero sé que voy a sacar las cosas adelante, vengo aquí a aportar, a aprender y a dar lo mejor de mí cada día. Me satisface que otras personas vean eso, mi interés por ser parte del grupo, el sacrificio que hago por las cosas que todos los días trato de brindar al equipo ofensivamente y defensivamente y dentro y fuera de la cancha".

¿Por qué cree Jaime Echenique que puede ganarse un puesto con los Wizards? "Creo que el impacto que tengo en el equipo lo he demostrado en el juego interior, mi defensa, creo que han sido cosas que han exaltado mi juego en Europa y traje conmigo para Estados Unidos. Esas son las cosas que pienso que marcan la diferencia entre otros jugadores y yo, espero que todo salga de la mejor manera y que vean en mí algo que necesitan para poder ganar en esta temporada", explica. El joven de 24 años y 2,11 metros dice que debe adaptarse al ritmo de juego ("es lo más complicado, es completamente diferente, eso solamente llega con la experiencia, la práctica") y confía en que su físico lo puede ayudar: "La parte física es crucial también pero pienso que hice un gran trabajo entre la Summer League y el Training Camp y antes de la Summer League, entonces me siento muy bien preparado para estar aquí".

"Hasta ahora el training camp ha sido bastante duro", narra Jaime de este proceso de adaptación, "venir de la Summer League y venir ya con las figuras, adaptarse al sistema de juego, a lo que el entrenador quiere, a cómo se va a jugar, es muy diferente. Requiere un poco de adaptación en el sentido de cómo jugar con tus compañeros, cómo jugar con Kuzma, cómo jugar con Beal, con otros. Daniel (Gafford) y Trez (Harrell) han sido muy buenos compañeros en el sentido de ayudarme cada vez que tengo preguntas de cómo afrontar ciertas situaciones, agradezco a los veteranos por ayudarme".

La diferencia con la liga de verano de Las Vegas, en la que se destacó (logró el tercer mejor promedio anotador por cada 36 minutos con 29,1 puntos en ese intervalo, solo por detrás de los 33,7 de Cam Thomas y los 29,8 de Tre Jones) ganándose así el contrato Exhibit 10 que posee, es la calidad del talento alrededor: "en la Summer League hay jugadores que son drafteados, en el training camp ya tienes a Bradley Beal, a Kyle Kuzma, a Spencer (Dinwiddie), a Danny Gafford, hay que adaptarse a cómo juegan ellos y a un sistema de juego. Jugar con estrellas o con jugadores cruciales para el equipo también es diferente, es crucial aprender qué les gusta, cómo quieren que les hagan las pantallas".

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Jaime, quien cuenta que está volviendo a adaptarse al 100% al idioma inglés tras haber pasado un año en España luego de sus cinco años universitarios en Estados Unidos aunque se lo nota muy fluido y hasta se le mezcla alguna palabra en sus respuestas en castellano, también habló sobre su relación con el entrenador Wes Unseld Jr, que pasará su primera temporada como head coach en la NBA, y con el pivote neozelandés Steven Adams, con quien estuvo entrenando en la offseason debido a que comparte agencia de representación y terminó entablando un vínculo especial.

"El entrenador es un personaje, lo admiro muchísimo, es un coach muy comunicador, cuando tiene que alzar la voz la alza y es algo que siempre me ha gustado. Yo soy alguien que le gusta hacer muchas preguntas, trato de absorber la mayor información que pueda. (...) Le agradezco por la oportunidad, lo estimo mucho", dijo el colombiano sobre Unseld. "Steven se ha convertido en un hermano mayor para mí, una persona a la cual estimo muchísimo, de la cual aprendo casi todos los días. Es una persona a la que de una u otra manera la tengo que dar gracias por el conocimiento que me transmitió durante todo esto", agregó sobre el actual jugador de Memphis Grizzlies, uno de los mejores defensores interiores de la NBA.

Si Jaime logra cumplir su sueño, será habiendo dejado atrás un camino que no fue nada fácil por lo que cuenta. "Los obstáculos han sido muchos. Yo miro atrás a mi vida y siempre digo que no fue diseñada para que esté aquí donde estoy. Hijo de padres trabajadores de sol a sol, expulsado por la violencia, hermanos mayores que tuvieron que sacrificar no pasar ni siquiera de escuela primaria sino que empezar a contribuir a su familia, me crié sólo, me fui de mi casa a los 17 años, llegué a un país sin saber el idioma, nunca le pedí un peso a mi padre". Ese camino hoy lo tiene muy cerca de ingresar en la historia deportiva de Colombia y de ser otro representante latinomericano más en la NBA.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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