Playoffs 2021

La jerarquía de Chris Paul y la consistencia de Deandre Ayton, claves de Phoenix Suns para eliminar a Los Angeles Lakers

La serie entre el actual campeón, Los Angeles Lakers, y el segundo clasificado del Oeste, Phoenix Suns, tomó un nuevo ángulo tras el Game 4. El empate 2-2 llegó con la mejor versión de Chris Paul en estos Playoffs tras su lesión inicial, además de la importante lesión de Anthony Davis, que, según Shams Charania, no jugará el quinto partido.

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La salud condiciona el deporte. Siempre ha pasado y pasará. La narrativa tras el Juego 1 era que Phoenix era un rival a respetar, pero que sin CP3 perdían la jerarquía necesaria para eliminar a los Lakers. Clasificación favorecida para los de Frank Vogel con los triunfos de los dos siguientes partidos. Sin embargo, la narrativa trajo un nuevo giro de guión con la lesión en la pierna izquierda de la Ceja.

Otro punto a seguir es la gravedad de la lesión de Paul en el hombro derecho. Sí, jugó y tuvo acciones de su mejor nivel, terminando con 18 puntos, 9 asistencias y 0 pérdidas, pero siguió con ciertas restricciones de minutos y tiró poco -y mal- de tres (0 de 3). De hecho, el plan inicial de Monty Williams era que el base no jugara el Juego 4, hasta que una charla con el veterano cambió su idea horas antes del partido.

''Me dijo: 'entrenador, déjame empezar el partido, y si no crees que estoy como normalmente juego, entonces sácame e iremos en una dirección diferente"', dijo Williams tras la victoria del domingo. "Esta es una de esas situaciones en las que tuve que confiar en el jugador".

La decisión resultó fundamental para Phoenix. Sin Paul hubiese sido imposible ganar, más con el bajo nivel de Devin Booker en los dos últimos partidos. Arrancó la serie a gran manera, pero desde entonces baja prestaciones anotadoras (18 puntos de promedio con 33,3%) y es el jugador del equipo que más pérdidas ha cometido (9). Peor en la toma de decisiones y en la concentración. La jerarquía de Paul es un obligatorio antídoto cuando Booker está muy por debajo de su nivel All-Star.

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Los Suns tuvieron en el cuidado del balón una de sus bazas de la temporada regular: solo tres equipos cometían menos pérdidas sobre el 100% de sus posesiones ofensivas (12,6%). Pues bien, en los tres primeros partidos cayeron hasta el 16,6% de pérdidas, la peor marca de los Playoffs. ¿Factores? La defensa de Lakers, la falta de experiencia del equipo, la ausencia de Paul y la precipitación de Booker.

No es casualidad que los de Monty apenas perdieron 10 balones en el Juego 4 por 15 de Lakers. Y es que los campeones también se sitúan entre los peores protegiendo la pelota, pero la diferencia se entiende con dos puntos: 1) Phoenix necesita mucho más que los Lakers disminuir las pérdidas para potenciar su ataque y 2) en el ADN de los angelinos está insertado el anotar puntos tras pérdida del rival, aspecto donde resultan letales.

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Ante la potencial baja de Davis, que condicionaría en exceso la eliminatoria, Phoenix cuenta con el gran argumento de Deandre Ayton. El pivote era con diferencia el jugador que más dudas generaba de cara a Playoffs. Juego poco intenso, escaso protagonismo ofensivo, desconexiones en defensa... Y está siendo la gran noticia de los Suns: promedia 19,8 puntos, 13,5 rebotes, 1 tapón y 80,9% en tiros de campo en 39,7 minutos.

Buenas defensas, control del rebote -y un incordio para Lakers cuando ataca los rechaces ofensivos-, seguridad en la finalización, pases correctos cuando recibe ayudas o dos contra uno... Ayton está superando sin problemas la marca de Andre Drummond y también ha anotado sobre otros defensores, aunque sería interesante ver su emparejamiento con Marc Gasol más minutos. ¿Qué rendimiento ofrecería el español defendiendo al número 1 del Draft 2018? Drummond no puede con él y sería probar la otra carta de la baraja.

Por poner en contexto lo de Ayton, ningún jugador había conseguido promedios de al menos 18 puntos, 10 rebotes y 80% en tiros de campo en sus cuatro primeros partidos de Playoffs. Pero es incluso soprendente si aumentamos la muestra, ya que ningún jugador ha terminado unos Playoffs promediando al menos 15 puntos, 10 rebotes y 80% en tiro. Solo hay dos precedentes si bajamos el acierto a mínimo 70%: DeAndre Jordan (2017, Clippers) y Buck Williams (1986, Nets). Lo mejor, fuera de los números, esta aparente consistencia positiva, aunque tendrá que mantenerla.

¿Qué pasaría sin Anthony Davis? Existe la opción de que Phoenix cargue más en Ayton. No deja de llamar la atención los pocos tiros que recibe en comparación con el resto de plantilla. Ayton, segundo de Phoenix en promedio de puntos y minutos, no ha terminado ningún partido como el jugador con más tiros. Es más, en el Game 4 Chris Paul (15), Booker (14), Mikal Bridges, Jae Crowder y Cameron Payne (12) le superaron en intentos (8).

Desde luego el elevadísimo porcentaje de tiro de Ayton viene por los tiros que hace. Rebotes ofensivos, finalizaciones tras pick&roll, posteos con clara ventaja de tamaño, volcadas tras continuación... Pero está siendo, con diferencia, el más preciso de unos Suns con problemas de acierto en el triple, una de sus armas principales en la temporada (32,2% en Playoffs, 14º de 16). ¿Buscará Monty Williams un nuevo cambio de guión y aumentar el peso ofensivo de Ayton si Anthony Davis es baja? En cualquier caso, si la Ceja queda fuera del Game 5 Phoenix tendría la obligación de ganar. El triunfo les acercaría más que nunca a Semifinales del Oeste y, de paso, a eliminar a LeBron James en Primera Ronda, algo que jamás ha sucedido en su legendaria carrera.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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