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Houston Rockets

Las preguntas de Houston Rockets: ¿Qué hay que mirar rumbo a la próxima temporada?

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James Harden and Russell Westbrook (NBA Getty Images)

Faltan más de dos meses para el comienzo de la temporada 2019-2020 de la NBA, pero la expectativa es enorme después de un verano cargado de emociones y cambios en la Agencia Libre. La próxima campaña planteará un escenario completamente abierto, con varias franquicias que se movieron para ser candidatos, otros que están agazapados para dar el salto, más los equipos en reconstrucción dispuestos a concretar un paso firme hacia adelante.

Así es que comenzamos una serie de artículos planteando un análisis de cada franquicia a partir de pregutas individuales para cada jugador que apunta a ser parte de la rotación central del equipo de turno. ¿Listos?

Houston Rockets se tropezó en las últimas dos temporadas con Golden State Warriors. Sin Kevin Durant, tras las partidas de Andre Iguodala y Shaun Livingston, y la lesión de Klay Thompson, por primera vez en un lustro el combinado de Steve Kerr no es el máximo candidato al título. Con Russell Westbrook como nuevo copiloto, los texanos intentarán ganar el título nuevamente liderados por James Harden.

James Harden: ¿Dosificará sus energías?

La última temporada de James Harden fue salvaje: él solo se cargó al hombro a Houston Rockets para encauzar una temporada que parecía terminar en naufragio. Si la Barba no fue MVP fue porque la campaña de Giannis Antetokounmpo fue descomunal y porque Milwaukee Bucks finalizó con el mejor récord de la NBA.

Desde que llegó a Houston en 2012-2013, Harden ha evolucionado constantemente hasta alcanzar los 36,1 puntos en la última campaña, además de 7,5 asistencias, 6,6 rebotes y 2 robos por partido. Harden es el epicentro de unos Rockets que, tras fracasar con Dwight Howard como ladero y la ruptura del proyecto con Chris Paul, intentará una nueva fórmula con Russell Westbrook a su lado.

Consumada la temporada regular, Harden tendrá que demostrar que puede ser exitoso en la postemporada, su deuda pendiente. La gran ventaja, más allá de cómo encajarán en una misma formación después de su aventura juntos en Oklahoma City cuando aún no eran MVP de la liga, es que Harden podrá descansar durante la temporada regular teniendo a un jugador de características similares en cuanto a uso.

Russell Westbrook: ¿Cómo encajará en Houston?

Símbolo sempiterno de Oklahoma City Thunder, la partida de Paul George a Los Angeles Clippers obligó a la franquicia a deshacerse de su principal símbolo. El espectacular guardia es un jugador especial: entrega todo en cada juego y es un jugador total capaz de promediar un triple doble en las últimas tres temporadas, pero en su última campaña mostró problemas desde el tiro perimetral, el arma favorita de los Rockets de Mike D'Antoni y Daryl Morey.

Westbrook encestó apenas el 29% de sus tiros de tres puntos durante la última campaña, en la que promedió 22,9 puntos, 10,7 asistencias, 11,1 rebotes y 1,9 robos en 36 minutos. En sus últimas dos campañas, en donde compartió equipo con otro jugador dominante en ataque, bajó su producción ofensiva (de 31,6 unidades en 2016-2017 a 25,4 en 2017-18 y 22,9 en 2018-19). Claramente Westbrook modificó su estilo, enterrando su supuesto ego para cederle la pelota a George en un equipo de dos espadas cuyo entramado colectivo generaba múltiples dudas. Esa virtud podría ser una cualidad que permita la coexistencia de dos ex compañeros ahora convertidos en estrellas.

Al igual que Harden, mantiene una deuda en la postemporada. Con Golden State Warriors un paso por detrás de su formación habitual, es la chance para que ambos se lancen por un anillo que no pudieron conquistar juntos durante su época en Oklahoma City Thunder.

Eric Gordon: ¿Podrá mantener su gran año?

Desde que llegó a Houston Rockets en 2016-2017, Gordon siempre dijo presente. No es una estrella, pero su influencai en el equipo es sostenida y permanente: en cada una de las campañas superó los 16 puntos de promedio, siendo una amenaza constante desde el perímetro (nunca encestó menos del 35%).

Con 30 años, Gordon finalizó dentro del top 15 de jugadores con más triples convertidos de la temporada. De campo su efectividad aumentó al 40.9% de tiros encestados. Mejor sexto hombre de 2016-17, ahora se ganó un lugar en el quinteto titular (comenzó en 53 de los 68 partidos que afrontó). Su producción como titular fue incluso superior. En Houston resucitó su carrera e, incluso cuando era una garantía, en Houston pensaron en transferirlo.

"Lo único que hicimos fue perder con un equipo como Golden State. Una dinastía. Pero ahora tienen lesiones, así que el camino está abierto. En cada partido estuvimos a un par de posesiones de ganarles. Tenemos que tomar ventaja de lo que se vendrá", declaró en una entrevista reciente con Jonathan Feigen del Houston Chronicle. Campeón del concurso de tres puntos en el All-Star de 2017, la única incógnita es si podrá sostener su rendimiento de los últimos años.

P.J. Tucker: ¿Vale la pena renovarle?

Agente libre en 2020, el alero de 34 años que se ausentó del Mundial de China pretende renovar su contrato con los Rockets. "Es el momento. Ha llegado la hora de mi extensión de contrato, así que ya veremos. Veremos qué pasa. Soy optimista, pero ya veremos", le comentó a Kelly Iko de The Athletic.

Al igual que Gordon, Tucker también representa una garantía para los Rockets: en las últimas dos campañas disputó los 82 partidos de cada una de ellas. Si bien su influencia ofensiva es menor, aunque no despreciable, es su presencia defensiva la que lo hace indispensable en un equipo que más que nunca necesitará de sus virtudes para poder equilibrar a un equipo de amplio poderio ofensivo.

De todas maneras, los Rockets están en una encrucijada: ¿Cuánto dinero pretende Tucker? Su contrato recién comenzará efectivamente en 2021: ¿Vale la pena renovarle a un jugador que cumplirá 36 años cuando comience su nuevo vínculo? Incógnitas que Houston tendrá que despejar durante la campaña.

Clint Capela: ¿Puede dar un paso al frente?

Su progresión ha sido sostenida. Con apenas 24 años, promedió 16,6 puntos y 12,7 rebotes, además de 1,4 asistencias y 1,5 tapas, en 33,6 minutos. Si bien su producción es sostenida y útil, todavía no es una estrella de un equipo que desde la época del duo Harden-Paul busca a un tercer componente que le permita consturir el tan mentado Big Three. No fue Carmelo Anthony y tampoco lo es, al menos por ahora, Capela.

Todavía tiene mucho por mejorar en su juego, también para desarrollar nuevas armas -el triple es inexistente en su repertorio de virtudes y tampoco es infalible desde media distancia-. De todas maneras podrá aprovecharse de un nuevo pasador y tendrá que cumplir una tarea aún más ardua en las cortinas para entenderse con Russell Westbrook. Si consigue cumplir un rol similar al de Steven Adams, podrá consolidarse no solo como un jugador útil: también podría convertirse en una súper estrella.

Austin Rivers: ¿Sostendrá su nivel?

Llegó durante la última temporada y se convirtió en un jugador funcional para los Rockets, especialmente en la postemporada. Mostró una mayor madurez con respecto a su etapa en Los Angeles Clippers, especialmente en el apartado defensivo y como tirador. En playoffs, durante diez partidos, encestó el 45.7% de sus tiros de tres puntos.

Todavía es un jugador joven que puede convertirse en una buena pieza en la NBA. Hasta donde llegará su progresión es una incógnita, pero lo cierto es que dejó buenas sensaciones durante sus primeras semanas en los Rockets.

Gerald Green: ¿Cuál es su versión?

Green se ganó la renovación en julio por el mínimo. Con 33 años, participó de 73 partidos durante la última campaña, todos como suplente. Promedió 9,2 puntos, 2,5 rebotes y 35,4% de efectividad de tres puntos en 6 intentos por partido en 20 minutos.

Sin embargo, en la postemporada bajó radicalmente su rendimiento: promedió 3,5 puntos y 1,1 rebotes lanzando apenas 2,6 triples por partido en 8,8 minutos. Si menor participación fue lógica: no aportó la energía necesaria al equipo. Sin embargo, es un jugador importante para la temporada regular si puede recuperar su nivel de antaño.

Danuel House JR: ¿Hasta dónde puede crecer?

Después de dos temporadas casi sin pesar en Washington Wizards y Phoenix Suns (disputó 1 partido con los Wizards y 23 con los Sixers), se ganó su lugar en Houston gracias a su energía, su voluntad y una paleta de recursos ideal para la estructura de D'Antoni: promedió 9,4 puntos, 3,6 rebotes, 1 asistencias y 41.6% de tres puntos en 4,6 intentos durante 25,1 minutos por partido. En Playoffs bajó su efectividad, pero de todas maneras mantuvo su influencia en la estructura de los Rockets.

Gracias a su nivel, se ganó un contrato de tres años con los Rockets. Con 25 años, House tendrá aún más tiempo en cancha con la camiseta de los Rockets. Hasta qué nivel puede alcanzar, esa respuesta solo la podrá brindar el propio Danuel House.

Gary Clark: ¿Hasta dónde puede crecer?

Su participación fue creciendo durante la temporada, hasta garantizarle el contrato por 2019-20 convertido en un vínculo de 3 años y 3.7 millones de dólares. Tendrá más minutos durante la siguiente temporada, pero hasta dónde continuará su progresión es también una duda que los Rockets resolverán durante la campaña.

Tyson Chandler: ¿Cuánto le queda en el tanque?

Chandler llegó a Los Angeles Lakers para intentar encauzar a un equipo con graves problemas defensivos. Lo hizo, aunque las lesiones finalmente complicaron a un equipo que se quedó afuera de la postemporada. De todas maneras, Chandler se mostró como un jugador vigente pese a sus 36 años, capaz de seguir siendo importante en un equipo NBA.

¿Lo suficiente como para ser parte de una rotación fija de un equipo candidato al título? Houston, con Westbrook y Harden en un mismo equipo, necesita jugadores que condicionen a los argumentos ofensivos del rival. Chandler será fundamental en esa tarea.

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