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Los Angeles Lakers

La evolución de LeBron James como tirador, la clave para escalar en la lista de los máximos anotadores de la historia

LeBron James ya es el tercer máximo anotador de la historia de la NBA. Con 7m23 segundos por jugar en el tercer cuarto del encuentro de este sábado entre Los Angeles Lakers y Philadelphia 76ers, el Rey alcanzó los 18 puntos que necesitaba y superó a la leyenda angelina, Kobe Bryant (36.643), para subirse al podio de todos los tiempos. Terminó con 29 en lo que fue caída por 108-91, y ahora acumula 36.655. Un logro más del 16 veces All-Star y próximo capitán en Chicago 2020.

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El hecho de que LeBron se encuentre en esta posición no es una gran sorpresa, ya que después de todo fue uno de los prospectos más esperados de la historia. Sin embargo, es fácil olvidarse lo mucho que ha mejorado a lo largo de su carrera, especialmente como tirador. No es que haya entrado a la NBA con un lanzamiento roto, pero -como le dijo un director de scouting de la Conferencia Oeste al periodista Marc Stein antes de que fuera elegido como N°1 del Draft 2003-, "su tiro es uno de los elementos de su juego que está marcado en rojo".

Su lanzamiento en salto fue, sin dudas, un problema durante su temporada de rookie. Si bien promedió 20,9 puntos por partido en su camino a ganar el premio al Rookie del año, James sólo tuvo un 41,7% de campo. Terminó con un registro decente cerca del aro, especialmente si consideramos que tenía apenas 19 años, pero apenas tuvo un 33,2% desde media distancia, y 29% en triples, en ambos casos muy por debajo de la media de la liga.

Miami Heat, el comienzo de la transformación

Si bien fue algo en lo que trabajó sin parar durante su primera etapa en Cleveland Cavaliers, fue recién cuando se unió a Miami Heat en la Agencia Libre de 2010 que su lanzamiento se transformó en una verdadera arma. Y él le dio crédito a San Antonio Spurs por hacerlo un tirador más completo por la manera en que lo defendieron durante las Finales del 2007, serie en la que promedió 22,0 puntos por partido, tirando un pobre 35,6% de campo.

"Los Spurs, sobre todo por lo que fue durante mis primeros años, son parte de los motivos por los cuales mi lanzamiento es mucho mejor hoy en día", le dijo LeBron a Dave McMenamin (ESPN) en 2019. "En mis primeras Finales, en 2007, pasaron por detrás en todas las cortinas y yo no tiré, no me sentía cómodo con mi lanzamiento en ese momento de mi carrera. Así que le doy las gracias a ese esquema defensivo, y gracias a muchos otros equipos a los que me enfrenté", agregó.

Su tercera temporada en Miami fue particularmente dominante. No sólo tuvo un 40,6% desde el perímetro, el mejor registro de su carrera, sino que fue efectivo desde la media distancia, anotando un 43,2% de sus disparos desde esa zona durante la temporada. Eso le ayudó a completar una de las temporadas de volumen de anotación más dominantes de la historia. Según Basketball Reference, sólo seis jugadores promediaron al menos 26 puntos por partido con un mayor porcentaje true shooting que James en aquella 2012-2013, una lista que incluye a Stephen Curry, Giannis Antetokounmpo y Kevin Durant. Eso le ayudó a ganar su segundo anillo y su cuarto MVP.

¿Algo más que hizo James en Miami? Anotar más con su espalda hacia el aro. Una vez más, es algo que agregó a su juego después de una derrota en las Finales, esta vez contra Dallas Mavericks en 2011. Como le dijo Erik Spoelstra a Kirk Goldsberry en 2013, eso transformó el ataque del Heat.

"Cuando regresó después del lockout, era un jugador completamente diferente", señaló Spoelstra. "Fue como si se hubiera descargado un programa con todos los movimientos en el poste de Ojaluwon y Ewing. No sé si he visto mejorar tanto a un jugador en un aspecto específico en una offseason. Su mejora en ese aspecto, por sí sola, transformó nuestro ataque a un nivel de campeonato en 2012", agregó.

Ese fue el comienzo de LeBron siendo más consciente sobre su selección de tiro, llevándolo al extremo en los años siguientes. Durante sus primeras 11 temporadas, el 53,9% de sus intentos de campo fueron cerca del aro o desde el triple. Sin embargo, ese registro subió a 66,3% en sus últimas 6 temporadas. Es muy raro verlo tomar dobles largos en la actualidad, o al menos comparado con lo confiado que era con esos tiros en el pasado, y ahora lo vemos enfocado en llegar hasta el aro o sacándole provecho al punto extra que genera tomar esos tiros dando unos pasos hacia atrás.

James no es uno de los mejores tiradores de la NBA ni nada por el estilo, pero está sobre la media de la liga en esta temporada, lo que es para destacar considerando el volumen de esos lanzamientos que está tomando: 6,0 triples por encuentro, apenas más arriba que los 5,9 de la temporada pasada, hasta ahora la mayor cifra de intentos desde el perímetro en su carrera.

A su vez, LeBron no sólo toma triples tras recibir, sino que un porcentaje mayor de esos intentos son después del drible. Su eficacia como un tirador de triples pull-up ha fluctuado en los últimos años, pero aún así es un recurso que puede usar en aclarados mientras su velocidad y capacidad atlética empieza a bajar (¿lo hace?).

¿El resultado? LeBron sigue como uno de los máximos anotadores de la liga en esta temporada con 35 años, una edad casi sin precedentes a la hora de ver a alguien jugando en este nivel.

A este ritmo, LeBron James -antes de que decida retirarse- tiene una chance de alcanzar a Karl Malone y Kareem Abdul-Jabbar, los únicos jugadores que desde ahora están arriba suyo en la lista de máximos anotadores de todos los tiempos.

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