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The Last Dance

Los Angeles 1984: los Juegos Olímpicos en los que Michael Jordan dominó antes de debutar en Chicago Bulls

El "Dream Team" de los Juegos Olímpicos de Barcelona 1992 marcó un antes y un después en la historia del básquetbol. Por primera vez 11 estrellas de la NBA (y el universitario Christian Laettner, futuro All-Star en 1997) participaban de una competencia FIBA, representando a Estados Unidos. Habían nombres como Larry Bird, Magic Johnson, Karl Malone, John Stockton y varias leyendas más, pero nada hubiese sido igual si no estaba Michael Jordan, por entonces bicampeón de la NBA y MVP reinante.

El #23 de los Bulls ya era el número uno del básquetbol mundial y estaba en plenitud, a diferencia de Magic y Larry, dos jugadores más veteranos. Para los Juegos Olímpicos se trataba de la primera vez en la que las estrellas de la NBA participaban de la fiesta del deporte internacional, pero para MJ no era su bautismo FIBA. El escolta oriundo de Carolina del Norte ya había acumulado varias medallas en sus épocas de juventud, previas a la NBA.

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Jordan, nacido en febrero de 1963, tuvo su estreno en la Selección de Estados Unidos en los Juegos Panamericanos de Caracas 1983. Aquella cita realizada en la capital de Venezuela vio al equipo estadounidense dominar la competencia (récord de 8-0) con varios futuros jugadores NBA (10 de los 12 del plantel), entre los que se encontraba un Jordan de 20 años que ya había sido campeón universitario, con aquel tiro en el final ante Georgetown que mencionan en el documental "The Last Dance".

MJ, acompañado por otro futuro All-Star como Mark Price, fue el máximo anotador de su Selección en el torneo, promediando 17,3 puntos por partido ante rivales mucho mayores como los de Argentina, selección a la que le anotó 24 puntos.

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Con semejante presentación, Jordan se anotó como un candidato infaltable a estar en el plantel estadounidense que jugaría los Juegos Olímpicos de Los Angeles 1984, buscando recuperar el título perdido en Moscú 1980, cuando el país norteamericano decidió no participar en boicot a la invasión de Afganistán por parte de la Unión Soviética, país organizador.

El entrenador del equipo de 1984 sería Bobby Knight, de la Universidad de Indiana, por entonces un joven que ya se había consagrado dos veces con los Hoosiers a nivel nacional y que ya era conocido por sus comportamientos acordes a su formación militar, mezclados con un carácter muy irascible (según Sam Perkins, hizo llorar a Jordan tras una práctica al pedirle que le pida perdón a sus compañeros por lo mal que había jugado). Bobby tenía mucho a mano además de Jordan, elegido el mejor jugador universitario de 1984.

Nombres como Charles Barkley, Karl Malone, John Stockton, Terry Porter y Chuck Person fueron cortados del equipo, mientras que MJ y otros dos miembros del Salón de la Fama (Chris Mullin y Patrick Ewing) quedaron dentro de los 12 seleccionados, como también Alvin Robertson (cuatro veces All-Star), Sam Perkins (compañero de Jordan en Carolina del Norte) y Jon Kleine (miembro de los Bulls en la temporada 1997-1998).

De los jugadores que participaban en esa Selección y habían sido elegidos en el Draft de la NBA 1984, Jordan era el que había sido seleccionado más arriba: Hakeem Olajuwon, el pick 1, todavía no tenía la nacionalidad estadounidense, mientras que Sam Bowie, el infame pick 2, decidió no participar del proceso olímpico para concentrarse en su llegada a la NBA. Por lo tanto, los ojos estaban sobre el nuevo jugador de Chicago Bulls.

Knight no había quedado del todo conforme con Jordan en las primeras prácticas, según cuenta el periodista Billy Packer en el documental "Basketball: A Love Story", que dice que Knight le contaba que creía que Jordan estaba sobrevalorado y que no sabía tirar, lo que era un gran problema para un escolta. Pero Jordan tuvo un escenario para demostrarle lo que era: ocho partidos de exhibición ante distintos combinados de jugadores de la NBA. Para el primer partido, Knight ya le decía a Packer que Jordan seguía sin saber tirar, pero que amaba tenerlo en su equipo porque era un gran competidor.

Los juveniles le ganaron a los NBA en los primeros tres duelos y entonces llegó un partido en Indiana ante más de 67.000 fanáticos. Larry Fleisher, el presidente de la asociación de jugadores de la NBA, sabía que tenía que salvar el orgullo de la liga y llevó a varios de los mejores, como Larry Bird e Isiah Thomas. Aún así, la Selección Olímpica se quedó con la victoria, como también lo hizo en Milwaukee, en un partido sin límite de faltas en el que los profesionales castigaron bastante a MJ. ¿La venganza del joven de 21 años? Un show en los dos juegos siguientes, incluyendo una volcada sobre Magic Johnson.

"(Jordan) es el mejor atleta, es uno de los mejores competidores, es uno de los jugadores más habilidosos y todo eso para mí lo hace el mejor jugador de básquetbol que yo haya visto jugar", terminaría declarando el entrenador Knight.

Después de las exhibiciones llegó la prueba de fuego en Los Angeles, en el Forum de Inglewood, el mismo estadio donde Magic y Kareem Abdul-Jabbar hacían magia con los Lakers. Estados Unidos debutó frente a China con un 97-49, un partido accesible en el que Jordan anotó 14 tantos. El segundo duelo tuvo a MJ como líder anotador de Estados Unidos: 20 puntos en un 89-68 a Canadá (equipo de Bill Wennington, futuro compañero en los Bulls). Uruguay fue el tercer rival y recibió 16 tantos de Jordan en un 104-68.

La capacidad atlética de Jordan ya impresionaba a todo el mundo mediante la televisión, con un básquet FIBA más dinámico que el de la NCAA. Knight jugaba ofensivas lentas con Estados Unidos, pero ponía énfasis en la defensa y Jordan era imparable en los contragolpes, los cuáles definía con volcadas espectaculares. Francia recibió una goleada más abultada que China o Uruguay: 120-62, con 16 tantos del futuro jugador de Chicago Bulls.

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Estados Unidos ya estaba clasificado a la segunda fase y finalmente tenía un rival a su altura en la última fecha de la fase de grupos: España, el subcampeón europeo, con jugadores como Fernando Martín, Juan Antonio Corbalán, Nacho Solozábal y Juan Antonio San Epifanio entre otros. Jordan tuvo más minutos y su producción fue más alta aún: 24 tantos, metiendo 12-14 en tiros de campo. La Alemania Federal de otro recordado NBA de los 90, Detlef Schrempf, fue el rival de los locales en cuartos de final y finalmente les dio un reto: el juego apenas se definió por 78-67, con 14 puntos de un Jordan que perdió seis balones.

La revancha regional con los canadienses fue el duelo de la semifinal y tuvo resultado similar al de la fase de grupos: 78-59 con 13 de Jordan, al que la defensa en zona lo complicaba más (Un eximio tirador como Chris Mullin fue el máximo anotador de ese partido, con 20 puntos). Ahora, la Unión Soviética de Arvydas Sabonis y Vladimir Tkachenko no estaba en el torneo, pero si la Yugoslavia de un joven Drazen Petrovic (19 años) y Drazen Dalipagic, por lo que ellos se midieron con Estados Unidos en la final, ¿no? No, no hubo duelo de escoltas jóvenes entre Jordan y Petrovic porque España sorprendió a Yugoslavia en el otro cruce semifinal.

Una vez más los ibéricos volvieron a sufrir a Jordan. 20 puntos y 3 robos en la final, siendo el máximo anotador de Estados Unidos en el 96-65 que le dio a los americanos la novena medalla dorada de su historia. Jordan finalizó ese torneo siendo el líder de su equipo en anotación, con 17,1 puntos por juego, un altísimo 54,5% de efectividad en tiros de campo y unos 1,5 robos de promedio.

Como dijo Rod Thorn, general manager de Chicago Bulls por entonces, en el documental "The Last Dance", los Bulls habían sido afortunados: "Tuvimos suerte de que el Draft fuese antes de los Juegos Olímpicos. Michael se transformó en el jugador de básquetbol amateur más popular del mundo por esos Juegos". El planeta tierra entero empezaba a conocer a la leyenda.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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