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Los Angeles Lakers

El definitivo adiós de Magic Johnson como jugador en Los Angeles Lakers

El 30 de enero de 1996, una noticia ocupaba los titulares de los principales medios deportivos. Magic Johnson, una de las estrellas más relevantes del panorama NBA, anunciaba su regreso a las canchas tras casi cuatro años apartado de ellas. Una decisión inesperada por lo idílico de su final en lo más alto del podio olímpico en Barcelona en 1992, así como su despedida de la competición en el All-Star Game de ese año celebrado en Orlando.

El regreso más impactante desde un tal Michael Jordan se producía en un momento inmejorable para Los Angeles Lakers pues se encontraban en quinta posición de la Conferencia Oeste con una mezcla de jóvenes talentos como Eddie Jones y jugadores con experiencia como Vlade Divac.

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Años después de decidir abandonar el básquet por dar positivo en VIH, Magic volvía a ponerse a disposición de los Lakers como jugador y lo haría frente a Golden State Warriors, ante los ojos de miles de personas en el Forum de Inglewood. Aquella velada en la que recibió una ovación sin precedentes por parte de su público terminó de la mejor manera, pues el mítico base lideraría a los suyos con 19 puntos, 10 asistencias y 2 robos en 27 minutos de juego, para tumbar a sus vecinos de la Bahía por 128 a 118.

Pocos jugadores han sido capaces de conseguir una conexión semejante con el público y el aficionado como Magic, su carisma, estilo más que visual y facilidad para crear espectáculo le acompañaron durante toda su carrera y en aquel sprint de 1996 no fue para menos. Durante 32 partidos de temporada regular y cuatro más de Playoffs, Johnson deleitó a todo el mundo NBA, con un último baile del que se vio privado tiempo atrás pudiendo enfrentarse por última vez a los Chicago Bulls de Michael Jordan, los Utah Jazz de Stockton y Malone o los Houston Rockets de Hakeem Olajuwon, entre otros.

Tras cuatro temporadas en blanco, se puede decir que Magic completó un regreso más que sobresaliente, siendo parte activa de las 22 victorias en 32 encuentros, con actuaciones en las que rozó el triple-doble y superó la veintena de puntos en siete ocasiones. De este modo, la estrella de los Lakers finalizaba la fase regular con una media de 14,6 puntos, 6,9 asistencias, 5,7 rebotes y 0,8 robos por encuentro.

Final amargo y despedida

Números y emociones a un lado, el segundo periplo de Magic Johnson en los Lakers no fue tan bonito como pudiese parecer sobre el parqué. De puertas hacia adentro hubo ciertas reticencias con su regreso en el seno del equipo angelino, pues el anuncio de su vuelta fue publicado por su agente y no por la franquicia. Además, superado el entusiasmo, su incursión trajo consigo algunos problemas al interno del vestuario derivados del rol que el base tenía así y, en ocasiones, se sintió frustrado con sus compañeros como reportaron varios medios de la época.

El equipo californiano finalizaría aquella campaña 1995-1996 en cuarta posición en la Conferencia Oeste tras firmar un buen balance de 53-29. El rival serían los campeones del año previo, Houston Rockets, y los angelinos dispondrían de factor cancha con la oportunidad de vencer al equipo dominador de las dos anteriores temporadas. Sin embargo, la fantástica actuación de Hakeem Olajuwon, con 26 puntos de media, terminó por barrer a unos Lakers a los que la juventud y la inexperiencia les costó caro.

En aquella serie, Johnson aquejó que apenas fue usado como base y su rendimiento experimentó un considerable descenso a partir del segundo encuentro, pasando de una media de 23 puntos y 10 rebotes a 7 tantos y 9 rebotes. La realidad es que Magic estaba lejos de ser ese explosivo jugador que había dominado una década atrás, sus pases, aunque certeros, no se producían a la misma velocidad que antaño, sus movimientos eran más lentos y el hecho de haberse mantenido en contacto con la liga a través de partidos amistosos con otras estrellas no fue suficiente para un regreso a la altura del mito. Houston barrería a los angelinos por 4-0 y Johnson disputaría su último encuentro como profesional el 2 de mayo.

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Días después, el 14 de mayo, el jugador de 36 años anunciaba su retiro definitivo de las canchas, satisfecho de poder hacerlo por una razón que no fuese de causa mayor como en 1992. "Voy a salir por decisión propia", explicó Johnson. "Algo que no pude decir cuando aborté mi regreso en 1992".

"Estoy satisfecho con mi regreso a la NBA, aunque hubiera esperado haber podido llegar más lejos a los Playoffs", dijo Johnson en un comunicado emitido a través de su agente, Lon Rosen. "Pero ahora estoy listo para renunciar. Es hora de seguir adelante", aseguró un Magic que durante ese verano se mantuvo a la espera de una oferta que lo sacase nuevamente del retiro.

"No estábamos totalmente sorprendidos", dijo Del Harris, técnico de los Lakers en ese momento. "Sabíamos que esa era una de las posibilidades. Pero, obviamente, nos entristece ver que uno de los grandes jugadores de todos los tiempos tomó la decisión de no jugar. Creo que sintió que podría ser ese pequeño impulso extra para ponernos en la cima. En la situación perfecta, Earvin se habría puesto otro anillo", concluyó.

Magic Johnson, pese a su retiro definitivo del básquet, seguiría relacionado en los años venideros con la franquicia californiana, realizando funciones de representación hasta ser nombrado en 2017 Presidente de operaciones de los Lakers, cargo que ocupó hasta 2019.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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