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NBA Draft 2020

Las mejores y peores elecciones de Denver Nuggets en la historia del NBA Draft

El Draft de la NBA. Esa noche que puede cambiar el destino de una franquicia para bien, de forma directa, o para mal de forma indirecta. O se aprovechan los picks para tener a la estrella del futuro o se realiza un error gigante, escogiendo a un jugador que será irrelevante y dejando pasar a otros que hubieran sido buenas opciones. Todas las franquicias de la NBA tienen momentos de los buenos y de los malos para recordar e iremos uno por uno revisándolos.

Después de repasar la historia de una franquicia de la Conferencia Oeste que no conoce lo que es jugar las Finales de la NBA, los LA Clippers, nos vamos a otra del Oeste que tampoco estuvo siquiera cerca del éxito más grande: Denver Nuggets.

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Los Nuggets, creados en 1967 en la ABA como los Denver Rockets y llegados a la NBA en 1976 ya con su nuevo nombre, nunca tuvieron el pick 1 del Draft y tampoco la segunda elección. Lo más alto que eligieron fue con el pick número 3 en los Drafts de 1990, 1998 y 2003 y en las tres ocasiones fueron por grandes anotadores destacados del básquetbol universitario: Mahmoud Abdul-Rauf, Raef LaFrentz y Carmelo Anthony. No hace falta aclarar cuál fue el único que realmente dejó huella en la franquicia.

Más allá de esas tres selecciones, ¿cómo fue el trabajo de Draft de una franquicia que terminó con récord ganador en 24 de sus 43 temporadas en la NBA y que se clasificó 25 veces a los Playoffs, pero que eternamente quedó en un estándar de buen equipo pero al que le faltaba una gran estrella para ser considerado un contendiente al campeonato? Lo repasamos.

Los grandes aciertos

Dikembe Mutombo - #4 en 1991

La década del 90 no fue muy buena para Denver Nuggets. Apenas se clasificaron dos veces a los Playoffs y solamente ganaron una serie. Pero qué serie. Los Nuggets fueron el primer equipo en la historia de la NBA en ganar una eliminatoria de Playoffs siendo el preclasificado número 8 contra el número 1: vencieron a Seattle SuperSonics por 3-2 en 1994 tras comenzar perdiendo 2-0. Y el hombre recordado de esa serie es Dikembe Mutombo.

El pivote congoleño fue elegido con el pick número 4 del Draft de 1991, ya con 25 años. Denver era la peor defensa de la liga y necesitaba alguien que aporte ya mismo. Dikembe y sus tapones lo lograron. Como novato promedió 16,6 puntos, 12,3 rebotes y 3 tapones por partido, y fue directamente al All-Star Game. Terminó jugando cinco temporadas en la franquicia de Colorado, siendo el líder de la NBA en tapones en sus últimos tres años y el mejor jugador defensivo de la temporada 1994-1995. En total sus números fueron de 12,9 puntos, 12,3 rebotes y 3,8 tapones por partido y logró llevar a unos equipos flojos de los Nuggets a la postemporada dos veces, en 1994 y 1995.

En 1996, al ser agente libre, Atlanta Hawks le presentó una oferta mejor y se lo llevó para que sea uno de los mejores pagos de la liga. Bernie Bickerstaff, GM de los Nuggets por entonces, declaró luego que de lo único que se arrepentía de ese paso era de no haber renovado a Mutombo. Terminó su carrera siendo 8 veces All-Star, tres veces All-NBA y cuatro veces mejor defensor de la NBA, y su camiseta número 55 fue retirada tanto por los Nuggets como por los Hawks.

Carmelo Anthony - #3 en 2003

Post partida de Mutombo, Denver volvió al ostracismo total. Apenas dos veces ganaron más de 30 partidos entre 1996-1997 y 2002-2003. De allí en adelante, durante 10 años consecutivos fueron de postemporada e incluso estuvieron cerca de sus primeras Finales: perdieron por 4-2 contra Los Angeles Lakers en el 2009. La llegada de Carmelo Anthony fue el detonante de todo eso. El alero arribó a Colorado con el pick 3 del Draft 2003, con unos pergaminos que lo hubiesen sido ser el número 1 en la mayoría de otros Drafts, y cumplió bastante lo esperado.

Durante ocho años y medio en los Nuggets, Melo fue el líder ofensivo del equipo: promedió 24,8 puntos, 6,3 rebotes, 3,1 asistencias y 1,1 robos y jugó unos 45 partidos de Playoffs. Casi siempre cayó en primera ronda, pero en el 2009 tuvo su gran momento al lado de Chauncey Billups y le dio a Denver un momento de relevancia que desde mediados de los ochenta no tenían. No se marchó de la mejor manera, forzando su traspaso a New York Knicks en 2011, pero hizo lo suficiente como para que su camiseta sea retirada por los Nuggets en un futuro.

Nikola Jokic - #41 en 2014

El Joker, el símbolo de los Nuggets actuales, es su mejor robo de Draft de la historia. El pivote serbio fue el pick 41 del 2014, lejísimos de las luces con las que llegaban Mutombo y Anthony, figuras universitarias. Era un chico serbio de 19 años recién cumplidos que todavía siquiera era figura en su país. Post Draft explotó en Europa y en 2015 llegó a Denver, donde comenzó como titular (estuvo en el quinteto ideal de novatos) pero tuvo un tiempo hasta ser la súperestrella que es hoy.

La temporada pasada de Jokic, la 2018-2019, fue una de las mejores para un jugador de Denver en la historia. Con 20,1 puntos, 10,8 rebotes y 7,3 asistencias por partido, Nikola formó parte del primer quinteto All-NBA, fue All-Star y llevó a su equipo hasta las 54 victorias. En los Playoffs el nivel del equipo bajó un poco y no pudieron repetir las Finales de Conferencia del 2010, pero con Jokic como líder del equipo pueden soñar con eso y más.

Los peores errores

Rod Griffin - #17 en 1978

El primer miembro de la lista de "fracasos" de los Nuggets es el de Rod Griffin. ¿Cuál es el sentido de escoger en primera ronda a un chico al que ni siquiera le vas a dar una chance en el equipo? Pregúntenle a los ejecutivos de Denver de entonces, que en 1978 escogieron con el pick 17 a Griffin, un ala-pivote de la Universidad de Wake Forest que era una estrella universitaria (elegido en el tercer quinteto All-American de la campaña 1977-1978) pero que medía menos de dos metros, por lo que su adaptación a la liga ya se anticipaba como complicada.

Griffin jugó 15 minutos por partido en ocho encuentros de pretemporada y tras promediar 8 puntos y 3,6 rebotes por juego, fue cortado en la previa al comienzo de la campaña 1978-1979. Se fue a Italia y no regresó nunca más a la NBA. De hecho jugó hasta con 46 años en el país europeo, en el que luego se desempeñó como entrenador, siempre en equipos pequeños como el Libertas Forli.

No había demasiada calidad disponible aún en el Draft del '78 más allá de Maurice Cheeks (pick 33) o Michael Cooper (pick 60), pero al menos todos los jugadores seleccionados en primera ronda jugaron al menos 69 partidos en la NBA. Todos menos Griffin, que ni siquiera se estrenó porque lo descartaron antes.

Nikoloz Tskitishvilli - #5 en 2002

Un año antes de la llegada de Melo, Denver tuvo una de sus peores temporadas en toda la historia: 17 victorias y 65 derrotas. Estaban en plena reconstrucción, pero esa reconstrucción se complicó más al haber utilizado el pick 5 del Draft 2002 en el ala-pivote georgiano Nikoloz Tskitishvilli, un chico de 19 años flaco y largo que todavía estaba lejos del nivel de la NBA y que nunca lo pudo alcanzar. En su primer año tuvo lugar: promedió 3,9 puntos y 2,2 rebotes en 16,3 minutos por juego, con un flojo 29% de campo. Al otro año involucionó y solamente disputó 39 partidos, en el fondo de la rotación de un equipo ya ganador. En la 2004-2005 terminó siendo traspasado a Golden State Warriors. Con 21 años, Denver ya se había rendido con él.

Tskitishvilli tuvo 29 partidos más en la NBA entre Golden State Warriors, Phoenix Suns y Minnesota Timberwolves. Varios afirman que es uno de los mayores fracasos europeos en la historia de la liga. ¿Elecciones por detrás suyo? Amare Stoudemire, Nene Hilario, Caron Butler, Tayshaun Prince, Carlos Boozer, Matt Barnes y Luis Scola.

Julius Hodge - #20 en 2005

En los años de Anthony en Denver, los Nuggets no tuvieron muchas elecciones de Draft disponibles. Podían haber ayudado al futuro con la de Tskitishvilli en el 2002 y lo podrían haber hecho en el Draft de 2005, cuando con el puesto 20 escogieron al escolta Julius Hodge. No fue una elección muy alta, pero les dio un aporte nulo: jugó solamente 18 partidos en la franquicia, con un promedio de 1,1 puntos, 0,8 asistencias y 0,7 rebotes en 3,9 minutos por partido. En enero de 2007 fue traspasado, junto a Earl Boykins, a Milwaukee Bucks por Steve Blake. Después de cinco partidos en los Bucks, nuevamente en el fondo del banco, lo cortaron y quedó fuera de la NBA.

La carrera de Hodge terminó siendo la de un trotamundos: Italia, Venezuela, Australia, Irán, Vietnam, Francia y más países, nunca cerca de volver a la NBA. El del 2005 no fue un gran Draft, pero a la altura del pick 20 Denver podría haber realizado elecciones más útiles: Lou Williams, David Lee, Monta Ellis, Marcin Gortat, Brandon Bass, CJ Miles o Ersan Ilyasova, por nombrar a algunos.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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