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Los Angeles Lakers

¿Podrá LeBron James llevar a Los Angeles Lakers hacia los playoffs?

LeBron James hasn't missed the playoffs since 2004-05
LeBron no se pierde los playoffs desde la 2004-2005. (Getty Images)

Salidos de la pausa por el All-Star Weekend, Los Angeles Lakers se ubican en el décimo lugar de la Conferencia Oeste con 29-30 de balance, tres partidos por detrás de los Sacramento Kings que ocupan el octavo y último puesto de playoffs en la Conferencia Oeste.

Es un sentimiento familiar para los Lakers, ya que no han llegado a los playoffs desde la 2012-2013.

Para LeBron James, es algo que no ha sentido en sus carnes desde hace 15 años. Esta es la primera vez desde su temporada de novato que juega para un equipo por debajo del 50% en esta temporada.

A medida que los Lakers se embarcan en la segunda mitad de la campaña, este jueves recibiendo en casa a James Harden y los Houston Rockets, estas son algunas de las preguntas clave a las que se enfrenta LeBron.

¿Va a perderse LeBron los playoffs?

Después de que James firmase con los Lakers, sus probabilidades de ganar el título de la NBA aumentaron a 7-2 en las apuestas americanas, empatando con los Celtics por el segundo mejor en la NBA, solo detrás de los Warriors, que una vez más entraron en la temporada como los mejores posicionados en las apuestas deportivas.

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Perderse los playoffs parecía imposible.

Y sin embargo, con solo 25 partidos restantes en la temporada regular, están tratando de buscar un hueco de manera desesperada y con todo en contra.

De acuerdo con las proyecciones de FiveThirtyEight, los Lakers ingresan a la recta final con un 26% de posibilidades de llegar a los playoffs, y un récord final proyectado de 41-41.

Tres partidos jugarán un papel decisivo para determinar si los Lakers pueden conseguir los playoffs. Dos contra los Clippers (4 de marzo, 5 de abril) y en casa contra los Kings el 24 de marzo. Los Clippers y Lakers se dividen sus dos primeros encuentros, mientras que los Lakers han ganado dos de los tres enfrentamientos contra los Kings, y todo se decidirá el 24 de marzo.

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Según TeamRankings.com, los Lakers tienen el noveno calendario restante más difícil, incluso más complejo que los Clippers o los Kings.

¿Se ha acabado la era de dominio de LeBron?

Dado el alto nivel mostrado por los equipos de Giannis Antetokounmpo, Paul George, Kevin Durant y Kawhi Leonard, James se habría enfrentado a una dura competencia por uno de los dos puestos por el NBA First All-Team, incluso si hubiera jugado en todos los partidos de esta temporada.

Con 18 partidos perdidos, para James es (en el mejor de los casos) una posibilidad muy remota de mantener la que ha sido una de las rachas más impresionantes en la historia de la NBA.

James ha logrado estar en el Primer Equipo de la NBA en cada una de las últimas 11 temporadas, empatado con Karl Malone por la racha más larga en la historia de la liga. Teniendo en cuenta la calidad de los interiores durante ese tiempo (Tim Duncan, Dirk Nowitzki, Kevin Garnett, Kevin Durant, Carmelo Anthony, Blake Griffin, Kevin Love, Kawhi Leonard), su era de dominio de más de una década es verdaderamente notable.

1st-Team All-NBA en 2006-07
Posición Jugador Equipo
Guard Steve Nash Suns
Guard Kobe Bryant Lakers
Forward Tim Duncan Spurs
Forward Dirk Nowitzki Mavericks
Center Amar'e Stoudemire Suns

Pensando más allá de un mero lugar en un equipo honorario a final de temporada, ¿podría esto indicar el comienzo de algo más grande? ¿Quizás el comienzo de una era en la que James ya no es un jugador incuestionable?

El único jugador que ha jugado más minutos que James durante 15 temporadas es Wilt Chamberlain, que una vez promedió 48.5 minutos por partido durante una temporada completa (el récord más inquebrantable en todos los deportes) y terminó jugando después de 14 temporadas.

James ya ha superado el punto en el que leyendas como Chamberlain, Michael Jordan y Oscar Robertson dejaron de ser los de siempre.

¿Pueden los Lakers funcionar con y sin LeBron?

Sí, es cierto que los Lakers solo irán tan lejos como LeBron James los lleve.

Pero James no llegó a ocho finales consecutivas por su cuenta. Dwyane Wade, Chris Bosh, Kyrie Irving y Kevin Love tuvieron algo que decir al respecto.

Olvidemos el llegar a las Finales por ahora, si los Lakers simplemente van a llegar a los playoffs deberán:

  • Maximizar cada minuto con James en el campo
  • Encuentrar algo fiable sobre lo que apoyarse cuando él descanse.

Comencemos con la optimización del tiempo que pasamos con James en el campo.

El grupo de cinco hombres que más juega con James consiste en Lonzo Ball, Brandon Ingram, Kyle Kuzma y JaVale McGee, que (gracias a las lesiones de todo el mundo) han compartido un total de 234 minutos en la cancha juntos, y jugaron produciendo un net rating de +0.2. Este quinteto permite defender a un nivel que ocuparía el primer lugar en la NBA, pero anotan con unos registros que se ubicarían en el último lugar en la NBA.

Introducir como sustituto de Ingram a Josh Hart convierte a los Lakers en imparables, aunque con 100 minutos menos y en un tamaño de muestra lo suficientemente pequeño como para caer fácilmente por su propio peso.

Y aún así, esos números sostienen una idea muy establecida: Ingram no es exterior idóneo para acompañar a James.

La capacidad de Ingram para crear y producir de manera consistente es demasiado importante como para relegarlo a momentos en los que no esté con LeBron, especialmente porque esa cifra se reduciría enormemente en un final lleno de presión por los playoffs. Para que los Lakers alcancen su máximo potencial, algo tendrá que cambiar en la combinación de James-Ingram.

Quizás la parte más difícil de la ecuación que debe resolver Luke Walton es qué hacer cuando LeBron necesita un descanso. Como decíamos antes, quizás no sea el hombre de hierro de antaño que era capaz de registrar más de 40 minutos durante un mes para terminar la temporada regular.

Los Lakers necesitan encontrar maneras de ganar partidos en los que James descanse de 12 a 15 minutos.

En sus últimos tres juegos antes del descanso del All-Star Game, publicaron una net rating de +3.8 con James en el campo y un net rating de -60.5 en 30 minutos con él fuera del campo.

Va mucho más allá de esos tres partidos.

La alineación de los cinco hombres de los Lakers en términos de minutos jugados sin James en el campo está compuesta por Ball, Ingram, Kuzma, Hart y McGee, un grupo que ha sido saqueado, con net rating de -21.9 en 83 minutos.

Nuevamente, eso no es suficiente para renunciar por completo y enseñar la bandera blanca, pero debería ser suficiente para hacer sonar un par de alarmas.

¿Qué ocurrirá este verano?

Cuando LeBron James firmó ese acuerdo de cuatro años el verano pasado con los Lakers, muchos (si no la mayoría) asumieron que otra estrella estaría en camino.

Los Lakers firmarían a Paul George o traspasaría a alguien por Kawhi Leonard, y tendrían esa segunda estrella rentable para ponerse en marcha en el primer año de los Lakers de LeBron.

El mayor problema de esto es que nunca sucedió.

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Después de que la fecha límite de traspasos pasó y se fue sin un gran revuelo, el foco ahora cambia una vez más al verano y a la agencia libre, donde los Lakers volverán a ir tras jugadores importantes a los que venderán sus visiones de grandeza. ¿Darán con el oro y pescarán otro pez gordo? ¿O se irán decepcionados de nuevo?

A pesar de lo avanzado de los Lakers, su desempeño en la agencia libre siempre va a ser una trama dominante en esta etapa.

¿Y qué pasa con la perspectiva de girar hacia la agencia libre a mediados de abril?

Ese es un pensamiento que no muchos consideraron comenzar la temporada, pero de repente el tiempo apremia y los playoffs se ven lejos.

Pónganse el cinturón de seguridad que se avencinan curvas.

Las opiniones expresadas en esta página no reflejan necesariamente las opiniones de la NBA o sus asociaciones.

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