Playoffs 2021

NBA Playoffs 2021: Khris Middleton y su llegada a Milwaukee Bucks en un traspaso por la puerta de atrás

En la temporada 2012-2013 dos equipos reconocidos del Este atravesaban complicados momentos. Los Detroit Pistons, campeones en 2004, llevaban sin Playoffs desde 2009 y su proyecto parecía en tierra de nadie. Por su parte, los Milwaukee Bucks sí habían estado en la reciente postemporada de 2010, pero al igual conducían sin rumbo tras sus muy buenos años a inicios de siglo. Y entonces el traspaso de Khris Middleton lo precipitó todo.

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Los Pistons querían reconducir su situación. Un referente del Este no podía permitirse tantos años de mediocridad y el estadio pedía alicientes. Contaban con el joven Brandon Knight, que en aquel curso firmó promedios de 13,3 puntos, 4 asistencias y 3,3 rebotes como titular y jugador capital. Sin embargo, desde la franquicia buscaban mejorar en el puesto de base.

Cerca de Míchigan, en Wisonsin, precisamente al otro lado del lago Míchigan, encontramos la ciudad de Milwaukee. Aunque Detroit es la ciudad de su estado que más lejos queda de la vecina Wisonsin, la distancia entre un estado y otro es reducida. Y allí los Bucks vivían un momento incluso más intrascendente. ¿Su figura? Brandon Jennings, que tras cuatro temporadas en la NBA había mejorado como tirador y creador. La estrella indiscutible con 17,5 puntos, 6,5 asistencias y 3,1 rebotes por noche. Terminaba contrato y el cambio de aires era muy probable.

Jennings salió al mercado de 2013 como agente libre restringido. Ante todo esperaba una potente oferta. Se trataba de un base de 23 años que había promediado 17 tantos, 5,7 asistencias y 35,4% en triples en cuatro años. Generaba interés por su juventud y descaro. El liderazgo ofensivo de este jugador sobre el parqué era notable. La cuestión es que, cuando comenzó la agencia libre, él y su agente descubrieron menos dinero e interés del esperado.

Tras varias semanas de frustrantes negociaciones, Jennings se encaminaba a firmar la oferta cualificada (qualifying offer) para volver un año a Milwaukee. Estaba lejos de su ideal, por supuesto, pero así saldría como agente libre sin restricciones en 2014. Sería un año más como estrella de los Bucks buscando mejorar su juego y aumentar su nivel para recibir un mejor contrato.

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Fue entonces, en el último momento, cuando surgió el interés real e intenso de los Pistons. En Detroit vieron la opotunidad y no dudaron: ofrecieron tres años y 25 millones de dólares, un promedio de más de 8 kilos anules que para entonces era una buena cantidad. Así, Jennings sería la otra referencia de Detroit junto a los jóvenes Greg Monroe y Andre Drummond, más el recién firmado Josh Smith. También firmaron a un viejo conocido, Chauncey Billups, con la intención de ser el mentor de Knight, aunque no llegaron a coincidir, claro.

Bucks y Pistons acordaron un sign&trade por Jennings. El base se marchaba a los cargados y mejorados Pistons a cambio de tres jugadores: Knight, que debía entrar sí o sí en la operación; el alero rookie Khris Middleton; y el pívot ucraniano Viacheslav Kravtsov, también novato. El movimiento fue visto en su día como un intercambio entre Jennings y Knight en el que tanto Middleton como Kravtsov eran meros complementos circunstanciales.

¿Qué fue de Jennings y de Knight? El primero fracasó en Detroit dentro de un proyecto fallido. El contrato de Josh Smith arrastró la economía del equipo por su encaje con Monroe y Drummond, mientras el base no pudo hacer su habitual juego. Apenas duró dos temporadas y media con los Pistons antes de salir traspasado a Orlando. Su prometedora carrera NBA comenzó y terminó en Milwaukee. Por su parte, Knight explotó en los Bucks y llegó a firmar 17,8 puntos y 5,4 asistencias en la primera mitad de la 2014-2015, cuando el equipo sorprendió en la clasificación. Cerca estuvo de ser All-Star, pero fue enviado a Phoenix de forma sorprendente y las lesiones destrozaron la progresión del talentoso anotador perimetral.

De Middleton lo sabemos todos. Mientras Kravtsov apenas duró dos temporadas en la liga, una en Detroit y otra en Phoenix, ese alero al que renunció Detroit tras darle muy poca relevancia terminó siendo All-Star. Nadie esperaba esa progresión, pero ante el cambio de Jennings por Knight y la juventud presente en la plantilla los Bucks optaron por remodelar el proyecto. Knight fue referencia en el primer tramo mientras su primera ronda de 2013 crecía a ritmo salvaje, un tal Giannis Antetokounmpo.

Es decir, una offseason en la que los Pistons fueron catalogados de vencedores, pese a las dudas de la plantilla, y los Bucks de equipo que afrontaría años en el desierto, la realidad fue muy distinta. Detroit se hundió a raíz de sus decisiones, que lastraron la evolución del proyecto con Drummond. Y por su parte, en Milwaukee unieron a la pareja Middleton-Antetokounmpo, que pocos años después les enviaría a la élite de la NBA junto a Mike Budenholzer. Ahora, casi una década más tarde de su llegada, ambos quieren meter a los Bucks en sus primeras Finales desde 1974.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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