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New Orleans Pelicans

New Orleans Pelicans recibe a Portland Trail Blazers en un momento clave de la "Carrera del Oeste"

Se avecina el All-Star Weekend, lo que conlleva un parate de siete días entre el jueves 13 y el jueves 20 de febrero sin partidos oficiales de la NBA. Este break, considerado el quiebre de mitad de la temporada, es una gran oportunidad para los equipos para recargar energías. Más que nada para los conjuntos que se encuentran inmersos en la pelea por la clasificación a los Playoffs de la Conferencia Oeste, una batalla que parece que no se definirá hasta el final.

Memphis Grizzlies, Portland Trail Blazers, San Antonio Spurs, New Orleans Pelicans, Sacramento Kings y Phoenix Suns están separados por apenas seis victorias con poco menos de 30 partidos por jugar, cuando esta larga carrera de resistencia comienza a transformarse en un sprint y algunos comienzan a aparecer como favoritos.

Este martes se enfrentarán Pelicans y Blazers en New Orleans, en un partido de suma importancia para ambos para tratar de recortar diferencia con los Grizzlies y que presentará el atractivo de ver a dos All-Star: Damian Lillard y Brandon Ingram, además del interés que siempre genera el rookie Zion Williamson.

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Portland y un futuro promisorio

Los Blazers tendrán varias bajas este martes: Zach Collins, Mario Hezonja, Nassir Little, Rodney Hood y Jusuf Nurkic, todas piezas de rotación para el entrenador Terry Stotts. Hezonja y Little, con un esguince de tobillo, ya son próximos a volver, pero la gran noticia para Stotts en las próximas semanas será volver a sumar a Nurkic (ya se entrena con normalidad luego de la fractura en su pierna izquierda que sufrió en marzo de 2019) y Collins, quienes se espera que estén disponibles para los últimos 15 partidos de la temporada regular.

Nurkic y Collins serían una clara mejora sobre Caleb Swanigan y Wenyen Gabriel, actualmente los dos interiores sanos que posee la franquicia de Oregon además de Hassan Whiteside.

Portland ganó siete de los últimos 10 partidos, con triunfos ante equipos de Playoffs como Rockets, Pacers, Lakers, Jazz y Heat, y sólo perdió un partido como local en el último mes. Un gran momentum potenciado por un Damian Lillard fenomenal que promedia 41,5 puntos, 9,4 asistencias y 5,7 rebotes además de un 51,5% de acierto en triples.

De sus 28 partidos restantes, 15 son en condición de local y 13 como visitante, con una gira de seis partidos consecutivos fuera de casa entre el 22 y el 30 de marzo. De los ocho equipos que tienen un % de victorias mayor al 66% (Lakers, Bucks, Raptors, Celtics, Nuggets, Clippers, Heat y Jazz), sólo le queda un partido con Boston, uno con Denver, uno con Clippers y uno con Utah: todos en casa y, salvo el de Celtics, ya en el mes de abril.

Además, todavía tienen por delante tres duelos directos contra los Grizzlies para recortar la distancia, de los cuales dos serán en Oregon y el otro es el próximo miércoles.

New Orleans va por la remontada

Es difícil pensar en un calendario más favorable que el de Portland, pero el de Pelicans es justamente eso. Están más atrás que los Blazers, a cinco partidos de distancia de Memphis, pero de sus próximos 29 juegos apenas 10 son ante rivales con más victorias que derrotas en la temporada actual.

Las visitas a Lakers, Mavericks, Jazz y Clippers son los desafíos más difíciles que tienen por delante los Pelicans, todos entre el 25 de febrero y el 14 de marzo, pero si llegan con chances al sprint final sus posibilidades crecerán: en sus últimos 10 partidos el único rival realmente complicado parece ser Philadelphia 76ers.

New Orleans ganó seis de sus últimos 10 juegos, incluyendo dos triunfos frente a los Grizzlies, con los que volverán a cruzarse el 21 y el 24 de marzo. Con el estreno de Zion Williamson, un jugador que es una amenaza de 20 puntos y 10 rebotes en cada partido, los Pelicans se potenciaron y no perdieron nada: Brandon Ingram continúa anotando más de 20 puntos por partido, Lonzo Ball continúa con su crecimiento (promedio de 11,1 puntos, 8,6 rebotes y 7,2 asistencias en los últimos 10 partidos) y JJ Redick se sostiene como uno de los mejores tiradores de la liga (46% de efectividad, sólo superado por George Hill).

Llegaron a estar últimos con 6-22 a mediados de diciembre, tras perder 13 partidos en fila, pero desde entonces las cosas comenzaron a cuajar para los de Alvin Gentry, que son el sexto equipo más anotador de la liga (115,3 puntos por partido)

Memphis, la zanahoria del Oeste

Memphis es el equipo a alcanzar, teniendo actualmente y por primera vez desde diciembre de 2018 un récord positivo: 27-26. Con dos victorias de ventaja sobre Portland, cinco sobre Spurs y Pelicans y seis sobre Kings y Suns, son favoritos si además tenemos en cuenta que ganaron 15 de los últimos 20 partidos, con apenas una derrota en casa desde Navidad.

El problema para ellos es que, además de tener que reacomodar la rotación con las partidas de Jae Crowder y Solomon Hill y las llegadas de Justise Winslow (lesionado) y Gorgui Dieng, su calendario restante es más complicado. Dos partidos con Lakers, dos partidos con Toronto, dos partidos con Dallas, dos con Rockets y visitas a Clippers, Nuggets, Jazz y Bucks integran la lista de los 29 duelos que le faltan a Memphis, de los cuáles 16 serán de visitante.

De los rivales considerables como muy débiles, a los Grizzlies apenas les quedan dos juegos con Atlanta y uno contra los Knicks. Tarea muy dura para los dirigidos por Taylor Jenkins.

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