New York Knicks

New York Knicks, la mejor defensa de la NBA desde enero y récord positivo al llegar al All-Star por primera vez desde 2013

Tras perder cinco partidos seguidos a principios de enero, parecía que el cuento de New York Knicks se repetía de nuevo. La temporada tenía expectativas bajas con un plantel de talento limitado, varias piezas jóvenes y un entrenador, Tom Thibodeau, que debía demostrar adaptación tras varios años fuera. Y vaya si nos han sorprendido.

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Desde aquel tramo de enero, en el que se pusieron 5-8 tras caer contra los Cavaliers, los Knicks registran 14 victorias y 10 derrotas, empatados en séptimo lugar con Miami por el mejor récord de la liga en este tramo. Un mes y medio de perfecta adaptación de las ideas de Thibs y su personificación en Julius Randle, quien debutará el domingo como All-Star.

La fórmula a contracorriente del veterano entrenador funciona. En este tramo, los Knicks son el equipo más lento (30º en pace) y su escaso, pero acertado, uso del triple (28º por 100 posesiones, 8º en acierto) choca con las tendencias de la liga. Así, desde el 16 de enero, los de la Gran Manzana se encuentran a mitad de tabla en eficiencia ofensiva (19º), pero se erigen como la mejor defensa. Durante un mes y medio los Knicks son la mejor defensa de la NBA.

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La victoria por 114-104 ante Detroit potencia el récord de los Knicks y los deja en positivo antes del parate del All-Star por primera vez desde el año 2013, la última vez que visitaron los Playoffs. De hecho, esta temporada es solo la tercerca en 20 años en la que están en positivo tras disputar 35 partidos.

"Es una organización orgullosa, estuve aquí durante los años 90, pero eso no tiene nada que ver con la actualidad", dice Thibodeau, asistente de los Knicks entre 1996 y 2003. "Al igual que no quiero que miremos hacia adelante, no quiero que miremos hacia atrás y lo que sucedió en el pasado. Es importante conocer la historia de la organización, esa parte es importante, pero nuestro enfoque tiene que estar exactamente en lo que tenemos frente a nosotros, y eso es cada día, cada partido, cada entrenamiento. Estar preparado para seguir mejorando. Tenemos un equipo joven. Tenemos un equipo que puede crecer".

Esa es la filosofía Thibodeau, que aplica al exceso y como ningún otro el conocido lema de "partido a partido" del Cholo Simeone con el Atlético de Madrid, mantra repetido en sus declaraciones durante años. Así se forjan esta ultracompetitiva versión de los Knicks, un conjunto limitado en talento, pero de oficio muy superior al del resto de la competición.

Thibs proyecta esta forma de entender el básquet, el día a día, en Randle, su estrella. Quizás no hay evolución en registros, pero sí en confianza y producción. Defiende con más inteligencia que nunca y ejecuta en ataque con una confianza jamás vista en su carrera. Con los 27 puntos (11 de 19 en tiro), 16 rebotes y 7 asistencias ante los Pistons, Randle se convierte en el primer jugador de los Knicks con más de diez partidos de 25 puntos, 10 rebotes y 5 asistencias en una temporada desde 1983. Además, es el único en llegar al All-Star con 800 puntos, 400 rebotes y 200 asistencias.

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Randle es uno de los cuatro jugadores que ha tenido minutos en los 24 partidos desde la racha de cinco derrotas. Immanuel Quickley, la revelación de la temporada, es otro de ellos; Obi Toppin, el novato, de minutos reducidos y rol incierto sobre el parqué, es el tercero; y el poco comentado RJ Barrett cierra la lista. poco se habla del notable nivel del canadiense y su progreso, en especial como tirador: en los últimos cuatro partidos promedia 20,2 puntos, 4,5 rebotes y 3 asistencias con un 57,6% en tiros de campo.

Perdieron por lesión a Mitchell Robinson, su pivote titular, y Thibs apostó por un Nerlens Noel que rinde muy por encima de lo que muestran sus cifras; y Derrick Rose, traspasado desde Detroit a principios de febrero, encaja como revulsivo ofensivo de garantías en dosis reducidas (12,5 puntos y 4,9 asistencias en 24,6 minutos). Los Knicks, con un balance de 19-18, son un equipo divertido y bueno. Los Knicks, quintos del Este, tienen la oportunidad de regresar a Playoffs con Thibodeau y Randle como pilares.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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