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Milwaukee Bucks

¿Puede Brook Lopez ganar el premio a Mejor Jugador Defensivo?

Si buscás quiénes son para los sitios de apuestas los principales candidatos para el premio de Mejor Jugador Defensivo de la NBA, tenés que bajar bastante en las listas para encontrar el nombre de Brook Lopez.

Después del receso por el All-Star, DraftKings tenía a Anthony Davis como el candidato principal. Después de él venían Rudy Gobert, Giannis Antetokounmpo y Ben Simmons. En total, nueve jugadores figuraban con más chances de ser nombrados Mejor Defensor que el pivote titular de Milwaukee Bucks.

Entonces, ¿por qué es esto incluso una discusión? Porque Lopez no está recibiendo la atención que se merece.

Sí, puede parecer una locura pensar que Lopez debe ser considerado, dada su reputación al principio de su carrera. Siempre ha sido una presencia imponente en la cancha, pero ni New Jersey Nets, ni Brooklyn Nets ni Los Angeles Lakers pudieron construir esquemas a su alrededor que aprovecharan al máximo sus fortalezas (mide 2,13 metros y tiene un gran alcance de brazos) y cubrieran sus debilidades (es lento de pies).

Los Bucks, en cambio, si lo hacen.

Desde que asumió como entrenador en jefe de los Bucks, Mike Budenholzer ha construido una defensa históricamente dominante en torno a un enfoque bastante simple: mantener a los oponentes fuera de la pintura. ¿La forma en la que lo hacen? Dejan caer a Lopez a la canasta, básicamente permitiendo a los rivales tomar dobles largos o tiros de tres puntos desde el drible.

Eso los deja susceptibles a ocasionales noches de "mano caliente" de sus contrincantes: su derrota en el día de Navidad ante los Philadelphia 76ers es un ejemplo perfecto de lo que se necesita para que los equipos los superen, pero los Bucks confían en que los rivales no podrán hacerlo cuatro veces en una serie de siete partidos.

Más allá de su derrota ante Toronto Raptors en las Finales de la Conferencia Este de 2019, en las que Fred VanVleet pasó de tirar como Andre Roberson a hacerlo como Stephen Curry en la mitad de la serie, es difícil argumentar contra ese pensamiento. Los Bucks tuvieron la defensa número 1 de la liga la temporada pasada y han sido aún mejores esta temporada, permitiendo apenas 101,6 puntos por cada 100 posesiones.

Además de volver a liderar la liga, la de los Bucks es la mejor calificación defensiva que la liga ha visto desde San Antonio Spurs en 2015-2016. Si tenemos en cuenta que la era actual es la de puntuación más eficiente en todos los ámbitos, la de los Bucks es una de las mejores unidades defensivas de todos los tiempos, como lo explica Chris Herring de FiveThirtyEight.

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Lopez tiene un gran rol en el éxito de Milwaukee en ese costado de la cancha. De acuerdo a NBA.com ha disputado el quinto mayor número de tiros alrededor de la canasta en la liga esta temporada, solo detrás de Gobert, Hassan Whiteside, Nikola Jokic y Andre Drummond. Lopez está manteniendo a los oponentes en un 44,1% de efectividad desde esa distancia, lo cual es mejor que todos menos dos jugadores de la liga de los que han disputado al menos 50 tiros alrededor del aro, un grupo compuesto por 358 jugadores.

¿Quiénes son esos dos jugadores? Giannis Antetokounmpo y el hermano de Brook, Robin Lopez, que también juega para los Bucks.

La diferencia con Brook Lopez es que él ha disputado casi tantos tiros alrededor de la canasta (456) como Antetokounmpo y Robin Lopez combinados (459). Antetokounmpo pasa mucho más tiempo defendiendo el perímetro, algo que ayuda a su propio argumento de Jugador Defensivo del Año, mientras Robin López juega casi la mitad de minutos por juego que su hermano.

Cuando tomas eso en cuenta, más los 2,4 tapones que está promediando actualmente, Lopez es el protector de aro más efectivo de la temporada.

Los mejores protectores del aro de la NBA (2019-20)
Jugador Tapones por partido Lanzamientos defendidos Efectividad del rival
Giannis Antetokounmpo 1.0 203 41.9%
Robin Lopez 0.7 256 44.1%
Brook Lopez 2.4 456 44.1%
Norvel Pelle 1.3 63 44.4%
Ivica Zubac 0.9 330 45.2%
Goga Bitadze 0.7 156 46.8%
Rudy Gobert 2.0 585 48.4%
Chris Boucher 1.0 194 49.0%
Jake Layman 0.4 61 49.2%
Alex Len 0.9 256 49.2%

Lo más impresionante de Lopez es su capacidad para disputar y alterar semejante cantidad de disparos sin cometer faltas. En la temporada, Lopez está promediando solo 3,3 faltas por 36 minutos. Puede sonar trivial, pero es una gran parte de lo que hace que a este equipo de los Bucks sea tan difícil anotarle, porque a los equipos les cuesta tanto llegar a la línea de falta como llegar a la canasta: los Bucks están cediendo sólo 20,6 tiros libres por partido, la quinta tasa más baja de la liga.

Lopez habló sobre cómo eso ha sido un punto de énfasis para los Bucks esta temporada después de la reciente victoria de Milwaukee sobre Charlotte, un juego en el que mantuvieron a los Hornets en 85 puntos con un 35,4% en tiros de campo y los limitaron a apenas 10 intentos de tiros libres.

"Creo que todos tratamos de hacer un buen trabajo compitiendo, poniéndonos verticales y no necesariamente haciendo contacto", dijo Lopez.

"El entrenador siempre habla demasiado sobre tener cuidado con las faltas. No sé si es algo en lo que querés pensar en el momento, obviamente querés defender de la mejor forma posible, pero al mismo tiempo creo que los jugadores como Robin, Giannis y el resto de nuestros internos son muy hábiles para lograr buenas defensas sin faltas".

Se puede ver de qué está hablando Lopez en posesiones como esta:

La segunda defensa sobre P.J. Washington es en la que hay que centrarse. Tan pronto como Washington salta, observa cómo López hace lo mismo con los brazos levantados lo más alto posible. Eso le permite absorber el contacto de Washington antes de bajar su brazo derecho para enviar afuera el balón, todo sin realizar una falta.

Lopez hace mucho eso. Ha dominado el arte de cómo disputar tiros sin faltas, que es una habilidad importante para cualquier pivote en la NBA de hoy, particularmente aquellos que no tienen la velocidad de pies necesaria para proteger múltiples posiciones como Anthony Davis o Bam Adebayo, los cuales son ala-pivotes / pivotes que son candidatos a Jugador Defensivo del Año debido a su versatilidad.

Eso tiene un tremendo impacto en cómo el resto de los jugadores de los Bucks defienden. Saber que López está en posición de proteger la canasta le da a los guardias de Milwaukee la libertad de intentar pasar sobre todos los bloqueos y cerrar agresivamente, lo que a veces resulta en que bloqueen tiros externos.

"Es muy raro, pero es algo que enfatizamos", le dijo George Hill a Jordan Greer de Sporting News. "Sabemos que atrás deberíamos tener al Jugador Defensivo del Año, Brook, bloqueando los tiros. Tenemos a otro miembro del quinteto ideal defensivo como Giannis, por lo que nuestro trabajo es hacer lo mejor posible sin quedarnos en las cortinas".

"Normalmente, los guardias tienen miedo de entrar e intentar bandejas frente a nuestros internos porque Brook protege muy bien el aro y cosas así. Sabemos que normalmente disparan mucho desde el drible y sólo se trata de molestarlos."

Al caso de Lopez también lo fortalecen las estadísticas avanzadas, no sólo las tradicionales. El Defensive Real Plus-Minus de ESPN, que estima el impacto de un jugador en la cancha en el rendimiento defensivo del equipo, lo tiene detrás de apenas seis jugadores (Gobert, Patrick Beverley, Antetokounmpo, LeBron James, Adebayo e Ivica Zubac).

Lopez también ocupa el cuarto lugar en los Win Shares defensivos de la temporada, solo detrás de Antetokounmpo, Davis y Gobert, así como el cuarto puesto en el Defensive Box Plus-Minus detrás de Antetokounmpo, Kris Dunn y Donte DiVincenzo.

Entonces ese es el caso. ¿Pero puede Brook realmente ganarlo?

Va a ser difícil teniendo en cuenta que es compañero de equipo de Antetokounmpo, quien podría ser el mejor defensor de la liga en general en este momento. La mayoría de las veces, ser "el mejor defensor del mejor equipo defensivo de la liga" es un argumento lo suficientemente fuerte como para ganar el premio, mientras que ser el "segundo mejor jugador del mejor equipo defensivo de la liga" no lo es.

Aun así, creo que López merece ser reconocido por lo dominante que ha sido a la defensiva esta temporada, hasta el punto de que no creo que haya mucho debate sobre que debería ser finalista para el Jugador Defensivo del Año junto a Antetokounmpo y quién sea que termine segundo o tercero en la votación: Davis, Gobert, Simmons u otra persona.

En última instancia, que Antetokounmpo sea el defensor que es no debería quitar la importancia de Lopez para que los Bucks construyan una de las mejores defensas que la NBA haya visto.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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