NBA

Las ocho mayores sorpresas del comienzo de la temporada NBA 2021-2022

El arranque de cada temporada NBA nos hace dejar atrás rápidamente los pronósticos y las presunciones, pasando a enfocarnos en lo que realmente sucede en cada campo de la liga. Y si bien algunas teorías previas se van manteniendo con el correr de los partidos, también tenemos de las otras: actuaciones individuales y colectivas que estaban absolutamente fuera de los planes.

En este caso nos enfocaremos en ese último ítem, repasando las ocho sorpresas más importantes que nos ha dejado la primera semana y media de competencia. Y para ser pacientes con algunos rendimientos de jugadores y equipos que aún no están al nivel esperado, iremos con situaciones sorpresivas solamente de índole positivo.

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El salto de Ja Morant

Que Ja Morant se esté consolidando como uno de los mejores bases de la liga no debería sorprender a nadie. Sin embargo, lo que sí sorprende bastante más es la explosión totalmente furiosa que el ex Murray State ha tenido en estos primeros días del calendario. Al extremo de estar liderando la NBA con una media de 30,5 puntos por partido, por encima incluso de Kevin Durant (29,8) y Steph Curry (29).

Dentro de esa evolución notable, lo que más sorprende es su progreso como tirador. En sus primeros dos años en la liga convirtió solo un triple por partido, con un flojo 31,7% de acierto. ¿Sus números por ahora? 2,8 aciertos por partido, con un 45,8% de eficacia. Espectacular.

La presencia de Desmond Bane a su lado, en contraste con un Dillon Brooks que acaparaba más el balón y los lanzamientos, parecen haber ayudado al base a sacar su versión más protagónica y decisiva. Morant empieza a hacer historia en Memphis.

Sorpresas defensivas

Cuando los Bulls terminaron de armar su plantel para la 2021-2022, pocos tenían dudas sobre el potencial ofensivo de una alineación que contaría con tres anotadores naturales como Zach LaVine, DeMar DeRozan y Nikola Vucevic, además de un gran pasador como Lonzo Ball. Donde aparecían interrogantes era en lo que respecta a lo defensivo, teniendo en cuenta que varias de esas piezas han tenido problemas en ese costado a lo largo de sus carreras.

Sin embargo, al menos en este comienzo de temporada, no solamente los Bulls no están sufriendo en defensa, sino que está siendo su mayor fortaleza. Al punto que aparecen con el segundo mejor rating de la competencia: permiten solo 97,7 puntos por 100 posesiones. Y si bien es cierto que eso se explica en parte por el bajo nivel de los rivales enfrentandos (Detroit x2, New Orleans y Toronto), también vemos virtudes que parecen más sostenibles: un Zach LaVine mucho más enfocado en la marca y nombres como Alex Caruso (3,3 robos y 0,8 tapones) y Lonzo Ball (2 robos y 1,8 tapones) que están sumando argumentos para ser considerada como la mejor media-cancha defensiva de la competencia.

¿Puede Chicago mantenerse en ese Top 5 durante toda la Fase Regular? Puede que sea complicado, pero lo que en algún momento se pensó como punto flaco, hoy está empezando a lucir como exactamente todo lo contrario.

Mención rápida también para un caso similar al de Chicago como los Minnesota Timberwolves, que no solo sorprenden con su marca de 3-1, sino que además también se cuelan inesperadamente en el Top 5 en cuanto a rating defensivo, permitiendo apenas 99 puntos cada 100 posesiones.

El mejor del Este

Si antes de la temporada hubiéramos intentado adivinar quién se quedaría con el primer Jugador de la Semana en el Este, seguramente habríamos pasado por muchísimos nombres hasta llegar al de Miles Bridges. Un alero que en la pasada campaña promedió 12,7 puntos y 6 rebotes, bajando incluso sus números ofensivos en relación a la 2019-2020 (13 puntos allí).

Pero cuando nadie lo esperaba, Bridges ha tenido un comienzo soñado, siendo clave para que Charlotte tenga marca de 4-1. El ex Michigan State promedia 26,2 puntos y 8 rebotes con un 52,7% de campo, terminando de consolidar esa gran conexión con LaMelo Ball que ya nos había dejado varios highlights durante la 2020-2021.

¿La mejor noticia para Bridges? La mejoría no responde a una racha insostenible desde el triple, sino a un progreso general de su juego. De hecho, está lanzando igual de tres que en el último certamen (40%).

Un halcón que levanta vuelo

Como si a los Hawks les hiciera falta seguir sumando talento en una de las rotaciones más largas y sólidas de la competencia, Cam Reddish parece estar listo para justificar aquel pick de Lotería que la franquicia utilizó en él durante el Draft 2019. Sus primeros dos años en la NBA fueron demasiado inconsistentes, batallando con lesiones constantes y teniendo bajísmos porcentajes de tiro (37,8% de campo y 30,9% en triples).

Pero si nos guiamos por los primeros encuentros de los de McMillan, la evolución del ex Duke ha sido notable. No solamente por sus números y porcentajes (15,3 puntos en 25 minutos con un 50% en triples), sino además por lo mucho más suelto y cómodo que se lo ve en el campo.

La segunda unidad de los Hawks puede terminar siendo de las mejores de la liga en esta 2021-2022, encabezada por nombres como Reddish, Gallinari y Huerter, entre otros.

El regreso de Aldridge

Cuando se supo que LaMarcus Aldridge regresaría a la acción, tras su prematuro retiro por problemas cardíacos en la 2020-2021, la primera reacción de todos pasó por la alegría de que el interior pueda ir terminando su carrera en cancha y no con una despedida abrupta. Pero más allá de eso, pocos esperaban que Aldridge jugara un rol demasiado protagónico en estos cargados Nets.

Hoy no solo vemos a LMA plenamente de regreso, sino que además ha tenido un comienzo de Fase Regular muy bueno dentro de su rol. Sus números no impresionan (9,8 puntos y 4,8 rebotes) pero hay que considerar varios factores: los minutos (solo 18), la eficacia (¡65% de campo!) y quizá lo más llamativo, el hecho de que tiene el mejor +/- de todo el equipo (+5 por partido). Incluso ya lo vimos tener un aporte decisivo en el triunfazo ante Philadelphia, sumando 23 puntos en 23 minutos, con un 10-12 de campo.

Tan bueno está siendo lo de Aldridge y flojo lo de los otros interiores del equipo (Claxton, Griffin y Millsap) que no debería sorprender a nadie si el rol del texano crece con el correr de los partidos. Fue un fichaje de final de mercado pero hoy luce como la mejor opción de Nash dentro de su rotación de hombres grandes.

Duarte, ¿en la pelea por el ROY?

Si bien siempre se supo que Chris Duarte era uno de los novatos más preparados para impactar de inmediato en su llegada a la NBA (ya con 24 años), lo cierto es que nadie esperaba que el dominicano produjera al ritmo que lo está haciendo en estos partidos. Luego de cinco presentaciones, está promediando 18,6 puntos, liderando a todos los rookies. La mano del ex Oregon es absolutamente exquisita (41,7% de tres) y promete darle muchas alegrías a estos irregulares Pacers con su capacidad de anotar tiros decisivos.

Veremos cómo transcurren los meses de competencia, pero Duarte parece estar listo para entrar en la discusión por el ROY, algo que seguramente pocos presagiaban hasta hace unas semanas.

Golden State en la cima

Si bien estaba la idea de que los Warriors serían en esta 2021-2022 bastante más competitivos que en el torneo anterior (no se clasificaron a Playoffs), los pronósticos generales eran algo más cautelosos a la hora de ponerlos directamente como el mejor equipo del Oeste. Sobre todo mientras esperaban por el regreso de Klay Thompson. Sin embargo, luego de cuatro partidos y ayudado por el mal inicio de otros candidatos (Lakers y Suns, por ejemplo), Golden State parece ser el conjunto más consistente y sólido de la Conferencia. Y a diferencia de otros momentos recientes, ya no solo dependiendo de las explosiones anotadoras de Steph Curry, sino de un aporte general realmente muy bueno, incluyendo a una más que interesante segunda unidad.

Un ejemplo de esto es que de los cinco jugadores con mejor +/- del plantel, cuatro son suplentes (Curry y su +31 es el otro): Lee con +37, Iguodala con +29, Porter con +26 y Toscano con +15.

Profundidad, identidad, variantes, talento individual, juventud, experiencia... cuidado con estos Warriors.

Un progreso tardío

No es habitual ver a un jugador de ya casi 30 años tener el crecimiento que Harrison Barnes está demostrando en estos partidos con los Kings. El alero viene de un par de temporadas sólidas, promediando 15,2 y 16 puntos, pero ha llevado su juego a otro nivel completamente distinto en lo poco que llevamos de 2021-2022.

El ex Dallas tiene una media de 26,8 puntos y 10 rebotes con un 51% de campo y otro 51% en triples, con un dato que llama poderosamente la atención: en su primer partido de la temporada consiguió la máxima de puntos de su carrera (36 ante Portland), mientras que en el segundo alcanzó su tope histórico en rebotes (15 ante Utah).

Ah y como si con todo no alcanzara, este miércoles se despachó con un tremendo buzzer beater para ganarle a los Suns.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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