WNBA

Cinco historias a seguir en los Playoffs 2021 de la WNBA

Después de una apasionante Fase Regular en donde la igualdad ha sido máxima en la zona media de la WNBA, hemos llegado finalmente al momento más importante del curso: los Playoffs. Una fase final por el campeonato del curso 2021 marcado por el parate de los Juegos Olímpicos. Las eliminatorias comenzarán en la noche del jueves 23 de septiembre y seguirán un formato diferente al habitual en otras competiciones, así que demos un vistazo.

En primer lugar habrá dos duelos a partido único entre Phoenix Mercury y New York Liberty y Chicago Sky y Dallas Wings, que se realizarán en la misma velada. Las ganadoras de ambos enfrentamientos pasarán a la Ronda 2 y deberán jugar frente a Minnesota Lynx (#3) y Seattle Storm (#4). La forma de determinarlo será a través del balance de victorias y derrotas acumulado durante el curso.

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La franquicia que tenga un porcentaje mayor de triunfos se medirá a las Storm y la que menos a las Lynx. Esta eliminatoria también será a partido único, disputándose en la noche del domingo 26 de septiembre en Seattle y Minnesota, respectivamente.

Finalmente, los conjuntos ganadores de esta Ronda 2 pasarán a las Semifinales, donde ya esperan las Connecticut Sun al ganador del enfrentamiento contra Minnesota Lynx, y Las Vegas Aces frente al ganador del partido ante las Storm. Estas series ya será en términos habituales al mejor de 5 encuentros, de igual modo que las Finales.

Con motivo de los Playoffs de la WNBA, desde NBA.com lanzamos 5 historias a seguir rumbo al comienzo de la lucha por el campeonato.

La gran oportunidad de Ionescu

Llamada a ser la nueva estrella de la WNBA, el debut profesional de Sabrina Ionescu no fue el mejor, sufriendo un severo esguince en uno de sus tobillos al tercer partido de la temporada pasada que la dejó fuera de juego el resto del curso. La ex de Oregon ya había demostrado en ese breve periodo de tiempo que estaba lista para cumplir con las expectativas, incluyendo una actuación de 33 puntos frente a Dallas. Así, un año después del infortunio sufrido, la base ha podido completar un curso completo en las Liberty, firmando 11,7 tantos, 5,7 rebotes y 6,1 asistencias, unos guarismos únicamente a la altura de Candace Parker en 2015 y Nikki Teasley en 2003.

Ionescu disputará sus primeros Playoffs de carrera comandando a las neoyorquinas junto a Betnijah Laney y Sami Whitcomb, quienes han conseguido devolver a las Liberty a la postemporada tras tres cursos consecutivos fuera de la pugna por el campeonato. No obstante, el reto será mayúsculo pues delante tendrán a las Mercury de la imponente Brittney Griner y la veterana Diana Taurasi, que se llevaron el duelo de la Fase Regular por 2-1.

Seattle, en busca de la dinastía

Si a la brillante carrera de Sue Bird le añadimos a una de las mejores jugadoras de todos los tiempos como Breanna Stewart, el resultado no podía ser en absoluto negativo. La franquicia de Washington se presenta en estos Playoffs con el reto de revalidar el campeonato conseguido en la burbuja de 2020, donde pasaron por encima del resto de rivales sin perder un solo encuentro, ganando por 3-0 primero a las Lynx y después a las Aces. Después de una Fase Regular en donde se han quedado a tres triunfos del primer puesto del Oeste, las dirigidas por Noelle Quinn están en disposición de revalidar el título.

Un hito que tan solo pudieron lograr las Houston Comets y Los Angeles Sparks en los albores de la competición, ya que desde entonces ningún otro equipo ha conseguido repetir como campeonas. A favor suyo juega el hecho de que Stewart parece haber regresado al nivel de MVP que tuvo en 2018, promediando 20,3 puntos, 9,6 rebotes, 1,7 tapones y un 43,9% en tiros de campo. Experiencia tienen de sobra y a su favor juega el hecho de que tienen margen todavía para preparar el encuentro de Ronda 2, esperando al vencedor del enfrentamiento entre Wins y Sky.

Las Vegas, ¿el gran favorito?

Uno de los equipos que tuvo ausencias más notables en la pasada temporada fue Las Vegas Aces, que no pudo contar con Kelsey Plum por una lesión en el tendón de Aquiles de su pierna izquierda, ni con Liz Cambage por motivos personales. Y aun así, las de Nevada lograron colarse en las Finales, todo ello sostenidas por una A'ja Wilson al mejor nivel posible, llevándose el MVP y rindiendo de un modo excepcional para sus 23 años. Precisamente, la ala pivote de South Carolina ha dejado claro en este 2021 que lo visto el pasado año no fue un espejismo y que puede subir aún más su nivel, siendo una de las líderes en Win Shares del curso (5ª con 5,7).

Lo más peligroso de las Aces en estos Playoffs es la profundidad de su plantel, con Plum y Hamby como figuras desde el banco, así como su potencial ofensivo ya que, sin ir más lejos, las dirigidas por Bill Laimbeer han terminado como el equipo más eficiente en ataque con 109,1 de ratio ofensivo, 2,2 puntos más que las segundas clasificadas. Pero no solo eso sino que en defensa han logrado un impacto prácticamente similar, permitiendo 98,0 tantos por 100 posesiones, el segundo mejor registro de la WNBA. Las Vegas deberá esperar hasta el 28 de septiembre para poder debutar en los Playoffs, pudiendo enfrentarse a las Storm, Sky o Wings.

¿El último baile de Parker?

Tras 13 temporadas seguidas en las Sparks y siendo uno de los símbolos más reconocibles de la WNBA, Candace Parker decidió emprender la marcha a su Chicago natal en la pasada Agencia Libre para sorpresa de propios y extraños. A sus 35 años, la ala pivote ha seguido demostrando que puede rendir al máximo nivel, siendo la segunda máxima anotadora de las Sky aunque viéndose mermada por una lesión en el tobillo izquierdo.

El aporte de Parker en la consecución de la clasificación para los Playoffs fue vital, logrando 25 puntos y 9 rebotes para vencer a las Storm y varias actuaciones notables contra Las Vegas Aces, siendo la más notoria la que anotó 30 tantos, aunque no alcanzaron para el triunfo. No obstante, la veterana podría estar ante su última oportunidad de competir al máximo nivel en unos Playoffs, siendo el duelo frente a las Dallas Wings un partido de vital importancia y que junto a la exterior Kahleah Copper podrían llevarlas a la Ronda 2 por primera vez desde 2019.

Connecticut, el aspirante inesperado

Con un balance de 26 victorias y tan solo 6 derrotas, las Connecticut Sun se han consolidado como las principales candidatas al campeonato después de terminar en lo alto de la clasificación. La razón principal de su éxito en 2021 ha sido su increíble nivel defensivo, permitiendo tan solo 93,7 puntos por 100 posesiones a sus rivales, el mejor dato desde las New York Liberty en 2015 (93,0). Pero ahí no se quedan los argumentos de las dirigidas por Curt Miller y es que en este curso Jonquel Jones ha dado un paso adelante definitivo, aumentando su importancia en ataque y erigiéndose como la principal candidata al MVP gracias a 19,4 tantos, 11,2 rebotes y un 51,5% de acierto en tiros de campo.

Además, Connecticut cuenta con algunos de los nombres propios de este curso como Brionna Jones, líder en porcentaje de acierto (57,1%) y que ha dado un paso adelante gigante en este año, así como la experimentada DeWanna Bonner. A favor de las Sun juega el hecho de que por su lado del cuadro tan solo Minnesota Lynx logró vencerlas en una ocasión en esta temporada, sucediendo el 30 de mayo. Mientras que las Storm y las Sky tienen el "honor" de haber batido a Connecticut en dos encuentros en la temporada.

Las de Miller están en disposición de repetir el hito alcanzado en 2019 cuando se colaron en las Finales, perdiendo ante las Washington Mystics en una eliminatoria apretadísima (3-2) donde Delle Done impuso su ley. ¿Lograrán dar la sorpresa en 2021?

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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